AMSTERDAM - President Mohamed Nasheed van de Malediven heeft dinsdag bekendgemaakt dat hij zijn functie neerlegt.

Nasheed doet dit in verband met de staatsgreep die eerder op de dag werd uitgevoerd door muitende politieagenten.

''Het is in de huidige situatie beter voor het land dat ik aftreed. Ik wil het land niet regeren met ijzeren vuist'', zei de 44-jarige Nasheed in de hoofdstad Malé.

Vice-president Mohamed Waheed werd beëdigd als opvolger van Nasheed. Hij zal aanblijven tot eind 2013.

Archipel

Inwoners van de tropische archipel ten zuidwesten van India protesteerden al weken tegen de regering van Nasheed. Die zou onder meer te weinig islamitisch zijn. In de nacht van maandag op dinsdag deden zich ongeregeldheden voor in Malé, waar ongeveer 100.000 mensen wonen. Daarbij waren politieagenten, militairen en demonstrerende burgers betrokken.

Nasheed was staatshoofd sinds november 2008. Hij had daarvoor de eerste democratische verkiezingen ooit in de Malediven gewonnen. Sinds 1978 was Maumoon Abdul Gayoom aan de macht, die de eilandengroep autoritair regeerde.

Gayoom werd wereldwijd geprezen, omdat hij het land dat vooral afhankelijk was van visserij, transformeerde in een populaire, luxe toeristische bestemming. Elk jaar verwelkomen de eilanden circa 900.000 vakantiegangers, onder meer uit Nederland. De paradijselijke eilanden zijn vooral in trek voor huwelijksreizen.

Ondervoeding

De door voornamelijk soennitische moslims bewoonde eilandengroep met ongeveer 380.000 inwoners heeft te kampen met problemen als ondervoeding bij kinderen, een groeiend aantal radicale moslims en klimaatverandering. Er is geen land op aarde waar het hoogste punt (2,4 meter boven de zeespiegel) zo laag is. De archipel dreigt in 2100 grotendeels te verdwijnen vanwege de stijging van de zeespiegel.

Nasheed kondigde in het verleden aan dat de Malediven geld opzij leggen om een nieuw land te kunnen kopen. Nasheed had daarbij een gedeelte van India, Sri Lanka of Australië op het oog.