WASHINGTON - De Syrische president Bashar al-Assad is naar eigen zeggen niet verantwoordelijk voor de dood van betogers.

Dit zegt hij in een interview met ABC-journaliste Barbara Walters (82).

De VN schatten dat sinds de betogingen tegen het regime in Damascus in maart begonnen, meer dan 4000 mensen bij het neerslaan van de protesten zijn gedood.

De meeste slachtoffers zijn aanhangers van het regime, zei Assad. Zo zouden onder de doden 1100 agenten en militairen zijn. Hij legt de schuld van het geweld bij criminelen, religieuze extremisten en terroristen die al-Qaeda steunen.

Assad erkende opnieuw dat functionarissen fouten hebben gemaakt, maar die zouden voor hun daden zijn gestraft. Het waren volgens hem acties van individuele personen.

''Er is geen bevel gegeven om te doden of om harteloos te zijn'', aldus de president. ''Ik deed mijn best om de mensen te beschermen, dus ik kan me niet schuldig voelen.''

Bekijk het interview van ABC met Assad:

'Verdraaid'

De Syrische minister van Buitenlandse Zaken zegt woensdagmiddag dat het Amerikaanse ministerie de uitspraaken van Assad heeft verdraaid. De minister ontkent volgens de Arabische nieuwszender al-Arabiya dat Assad heeft gezegd dat hij niet verantwoordelijk is voor de doden in zijn land.

Tegenstanders van het regime van Assad gaan sinds maart de straat op en eisen meer politieke vrijheid en een einde aan de wijdverspreide corruptie in het land.

Alles over de onrust in het Midden-Oosten