WASHINGTON - De leider van een groep Amerikaanse militairen die 'voor de sport' Afghaanse burgers doodden, heeft donderdag levenslang gekregen voor onder meer drie moorden.

De krijgsraad bevond de 26-jarige sergeant Calvin Gibbs schuldig aan in totaal 15 aanklachten.

De Afghaanse burgers werden in 2010 met granaten opgeblazen of doodgeschoten. De militairen die zich met de 'sport' bezighielden, noemden zichzelf het 'kill team'. Ze waren gestationeerd in de provincie Kandahar in het zuiden van Afghanistan.

Drie andere leden van de groep bekenden eerder schuld voor hun rol het schandaal. Gibbs wordt echter gezien als de leider.

Gepland

Hij zou de moorden gepland hebben en wapens bij de lichamen van de burgers hebben gelegd, zodat het leek of het ging om vijandelijke strijders. Gibbs zou bovendien vingers en tanden van de slachtoffers hebben meegenomen om ze aan collega's te laten zien.

Tijdens de rechtszaak werden foto's getoond waarop te zien was hoe Gibbs en andere militairen poseerden bij de lijken van de slachtoffers.

De beelden riepen herinneringen op aan het schandaal in de Iraakse gevangenis Abu Ghraib. Daar poseerden bewaarders op vernederende wijze met gevangenen, wat destijds tot grote publieke verontwaardiging leidde.

Onschuldig

Gibbs hield vol dat hij onschuldig is. Volgens was in twee gevallen sprake van zelfverdediging en speelde hij geen rol in de dood van een derde Afghaanse burger. Hij ontkende wapens bij de lichamen te hebben neergelegd.

Het afsnijden van vingers vergeleek hij met het met het verwijderen van het gewei van een hert na de jacht. Gibbs zou tijdens gevechtsacties 'los hebben gestaan' van zijn daden.

Van de in totaal vijf militairen die zijn beschuldigd van moord, werden alleen Gibbs en zijn vermeende rechterhand Jeremy Morlock voor meer dan een moord aangeklaagd. Morlock getuigde tijdens de rechtszaak tegen Gibbs.