LUKLA - De evacuatie van de duizenden toeristen die zijn gestrand in het gebied rond de Mount Everest in Nepal is maandag begonnen.

Een week lang waren er door slecht weer geen vluchten mogelijk vanaf de luchthaven van Lukla. Maandagochtend was de lucht helder en werd een luchtbrug naar de hoofdstad Kathmandu geopend.

Lukla maakte zondag nog een troosteloze indruk. Een dik wolkendek maakte het vliegen onmogelijk en de zo'n tweeduizend toeristen die daardoor dagenlang vastzaten waren de wanhoop nabij.

Noodgedwongen hingen zij doelloos rond in de overvolle restaurants en cafés in het kleine bergplaatsje, wachtend tot het weer zou verbeteren in het Himalayagebied.

Helikopter

Slechts enkelen wisten voor vierduizend dollar een kleine helikopter te charteren. Voor de overige toeristen restten twee keuzes: een zware voettocht van minstens vier dagen naar Jiri om vanuit daar met de bus verder naar Kathmandu te reizen of wachten op beter weer.

"We zitten hier nu al drie dagen, en de lol begint er wel af te raken", zegt een Nederlandse man. Hij maakte samen met vier vrienden een wandeltocht door de Himalaya, en dreigt zijn terugvlucht naar Nederland te missen.

Ziekenhuis

Een Brits meisje is het huilen nabij, als zij in het bureau van de luchtvaartmaatschappij uitlegt dat een vriend van haar in het ziekenhuis ligt in Kathmandu, en zij onmiddellijk naar hem toe moet.

De beambte achter de krakkemikkige balie kan niks voor haar betekenen: het kan nog dagen duren voor alle reizigers van de berg af zijn, omdat slechts kleine toestellen kunnen landen en opstijgen vanaf de extreem korte baan van het vliegveld.

Zon

Maandagochtend brak voor het eerst in dagen de zon weer door en werd het vliegveld heropend. De krappe vertrekhal vulde zich snel met toeristen, allen ervan overtuigd dat de volgende vlucht voor hen was bestemd.

De vele sherpa's, het bergvolk van Nepal, zagen het chaotische tafereel gelaten aan. "Dit gebeurt iedere paar jaar wel eens, niks bijzonders", zegt een van hen.

Het gebied rond de Mount Everest is een populaire bestemming voor toeristen. Oktober en november is het hoogseizoen, omdat dan het weer doorgaans het beste is. In oktober van dit jaar zag een recordaantal van 10.300 toeristen de hoogste berg ter wereld van dichtbij.