AMSTERDAM - De Canadees Ralph Steinman (68), die samen met twee anderen maandag de Nobelprijs voor Geneeskunde toegekend heeft gekregen, blijkt recentelijk te zijn overleden.

Steinman is afgelopen vrijdag overleden aan alvleesklierkanker. Dat hebben de Rockefeller Universiteit en het Nobelcomité maandagmiddag bekendgemaakt.

Het comité was niet op de hoogte van het overlijden van Steinman, zo maakte het bekend.

Volgens de officële regels van het Nobelcomité kan een persoon geen Nobelprijs winnen als hij of zij al is overleden. Als een winnaar tussen het moment van de bekendmaking van de prijs en de uitreiking komt te overlijden, kan de prijs wel postuum worden uitgereikt. Het comité slaat er nu het reglement op na om te bepalen wat het te doen staat.

Het comité weet nog niet wat de gevolgen zijn van de dood van Steinman. De juryleden gaan overleggen over regelverandering of intrekking van de toekenning.

Immuunsystemen

Steinman is door het comité samen met de Amerikaan Bruce Beutler en de Luxemburger Jules Hoffmann geëerd voor hun onderzoek naar immuunsystemen. Beutler en Hoffman hebben de werking van de zogeheten natuurlijke immuniteit onderzocht, en Steinman ontdekte de dendritische cellen, die een belangrijke rol spelen in het immuunsysteem.

De drie wetenschappers waren zo nauw betrokken bij de ontrafeling van de werking van het menselijk afweersysteem. Dat beschermt het lichaam tegen schadelijke bacteriën, schimmels en virussen, maar speelt bijvoorbeeld ook een rol bij het in een vroeg stadium bestrijden van kanker.

Behandeling

Bij Steinman was vier jaar geleden alvleesklierkanker vastgesteld. Hij kreeg een speciale behandeling, die was gebaseerd op de door hemzelf ontdekte dendritische cellen, aldus de Rockefeller Universiteit. Volgens de universiteit heeft deze behandeling zijn levensduur verlengd.

De universiteit waar Steinman al sinds 1970 aan verbonden was, noemt het nieuws over de Nobelprijs dan ook "bitterzoet,  omdat we vanochtend van zijn familie hoorden dat hij enkele dagen geleden is overleden, na een lange strijd tegen kanker.''

Dochter

"We zijn er door geraakt dat het harde werk van onze vader is erkend door het winnen van een Nobelprijs", zo stelt de dochter van de wetenschapper, Alexis Steinman, in een reactie. "Hij heeft zijn leven aan zijn werk en zijn familie gewijd en zou zeer vereerd geweest zijn met deze prijs."

Aan de Nobelprijs voor Geneeskunde is een bedrag van bijna 1,1 miljoen euro verbonden.

Lees alles over de Nobelprijzen in ons nieuwsdossier

Nobelprijs naar onderzoekers immuunsystemen