SYDNEY - Het hoogste hof van Australië heeft woensdag een stokje gestoken voor een controversieel regeringsplan waarbij asielzoekers zouden worden uitgewisseld met Maleisië.

Australië en Maleisië spraken in juli af dat Australië 800 asielzoekers naar Maleisië stuurt, waarna dat land hun asielaanvragen zou afhandelen.

In ruil daarvoor zou Australië 4000 vluchtelingen opnemen die momenteel in Maleisië verblijven.

De ruil moest mensensmokkelaars die migranten naar Australië brengen, ontmoedigen. Ook wilde de regering tonen geen soft asielbeleid te voeren.

Advocaten van twee van de Afghaanse asielzoekers hadden de rechter echter gevraagd de ruil te verbieden. Maleisië heeft VN-vluchtelingenverdragen niet ondertekend en kan de rechten van asielzoekers daarom niet waarborgen.

De meerderheid van de rechters bij het Australische Hooggerechtshof is het daarmee eens, zo blijkt uit het arrest. ''Het land moet voldoen aan bepaalde normen voor mensenrechten om asielzoekers bescherming te bieden.''

Juridische onzekerheid

Australië zucht onder een grote toestroom van asielzoekers en probeert van alles om de toestroom te stoppen. Mensenrechtenorganisaties hebben regelmatig kritiek geuit op de manier waarop het land met asielzoekers omspringt.

Door het arrest komen duizenden asielzoekers en vluchtelingen in juridische onzekerheid.

In een migrantencentrum in de noordelijke stad Darwin braken woensdag branden uit. Volgens Australische media zijn de branden gesticht door Indonesische gedetineerden die boos zijn dat ze het einde van de ramadan niet kunnen vieren. Brandweerlieden zouden met stenen worden bekogeld.