WELLINGTON - Duizenden Nieuw-Zeelanders hebben zondag in de dierentuin van Wellington afscheid genomen van de keizerspinguïn Happy Feet. 

De pinguïn werd in juni aangetroffen op een strand ten noorden van Wellington, duizenden kilometers van de Zuidpool waar hij thuis is.

Happy Feet keert komende week per schip huiswaarts. Tijdens het afscheidsfeestje waren de gasten in het zwart en wit gekleed. Velen schreven een laatste groet op een grote wenskaart. Zij konden toekijken hoe de pinguïn nog eens grondig onderzocht werd voor de thuisreis.

Bloedmonsters

Er werden bloedmonsters genomen en de pinguïn kreeg een chip geïmplanteerd, evenals GPS-apparatuur om zijn verdere levenspad te kunnen volgen.

Na een verblijf van enkele maanden in de dierentuin is Happy Feet voldoende aangesterkt voor de terugreis. Een onderzoeksschip vertrekt maandag met het dier richting Zuidpool. Happy Feet wordt vier dagen later op volle zee vrijgelaten. Hij kan dan zelf zijn weg naar de Zuidpool zoeken.