DAMASCUS - In Syrië zou het leger zondag 57 burgers hebben gedood in een poging een eind te maken aan de protesten tegen het regime van president Bashar al-Assad.

Dat meldde een organisatie van activisten.

In de oostelijke stad Deir al-Zor vielen 38 doden, aldus Suhair al-Atassi van de Coördinerende Unie van de Syrische Revolutie. Ten noorden van Homs kwamen 13 mensen om. Volgens Atassi zal het dodental verder oplopen.

Het leger zette bij de aanval op Deir al-Zor ongeveer 250 tanks en pantservoertuigen in. Ze ontmantelden barricades, die waren opgericht door demonstranten.

Getuigen meldden dat de hele dag explosies en machinegeweervuur te horen was in de stad.

Operatie

De autoriteiten ontkenden via het staatspersbureau SANA de militaire operatie. Volgens de spreekbuis van het bewind is ''niet één tank Deir al-Zor binnengetrokken''. Omdat buitenlandse journalisten niet meer in het land worden toegelaten, zijn de berichten niet te verifiëren.

Deir al-Zor is met ongeveer een half miljoen inwoners de grootste stad in het oosten van Syrië. Het is het samen met Hama het belangrijkste centrum van het protest geworden.

Hard ingrijpen

Vorige week greep het leger al hard in in Hama om daar een eind te maken aan de demonstraties. Daarbij vielen zeker 100 doden. Veel inwoners van Deir al-Zor hadden al rekening gehouden met een militair ingrijpen en ontvluchtten de afgelopen week de stad.

De provincie Deir al-Zor aan de grens met Irak produceert het meeste olie van het land, maar is een van de armste provincies in Syrië. Ze wordt geteisterd door droogte en mismanagement van staatsinstanties.