MOGADISHU - De Somalische president Sheikh Sharif Ahmed heeft zaterdag gezegd dat zijn militairen de radicaalislamitische rebellen van al-Shabaab hebben verslagen.

De strijders van al-Shabaab verlieten tot veler verrassing de hoofdstad Mogadishu vrijdag laat.

Volgens Ahmed zijn de rebellen met hulp van militairen van de Afrikaanse Unie (AU) verslagen. Een woordvoerder van de door het Westen gesteunde regering noemde de terugtrekking ''een gouden dag voor Somalië".

Maar een woordvoerder van al-Shabaab zei dat het gaat om een ''tactische terugtrekking". Ze zetten de strijd tegen de regering en de 9000 militairen van de Afrikaanse Unie op andere plaatsen voort. De beweging houdt controle over het grootste deel van het zuiden van het land.

Behoedzaam

De AU reageerde behoedzaam op het vertrek van de rebellen, omdat het ''een valstrik kan zijn'', aldus een militaire zegsman. Sinds februari heeft de AU-missie langzaam maar zeker terrein op de opstandelingen gewonnen.

Al-Shabaab zou de strijd mede hebben verloren door verdeeldheid binnen de eigen gelederen.

Een factie zou ijveren voor een nationalistische agenda waarbij de nadruk op Somalië zou liggen, terwijl een andere vleugel voor de internationale jihad zou pleiten waarbij de banden met het terreurnetwerk al-Qaeda verder zouden worden aangehaald.

Hongersnood

Het land in de Hoorn van Afrika kent geen effectief bestuur sinds de val van dictator Siad Barre 20 jaar geleden. Islamitische milities en krijgsheren vechten met de zwakke regering en maken in grote delen van het land de dienst uit.

Somalië lijdt onder een ernstige hongersnood. De VN begonnen vorige week een luchtbrug naar Mogadishu om voedsel bij de bevolking te krijgen.

Veel Somaliërs trekken naar de hoofdstad, in de hoop voedsel te vinden. De milities van al-Shabaab blokkeren de hulpverlening op veel plekken.

Lees alles over de hongersnood in Afrika in ons nieuwsdossier