SAN ANGELO - Een jury heeft de Amerikaanse sekteleider Warren Jeffs donderdag schuldig bevonden aan seksueel misbruik van twee minderjarige meisjes van 12 en 14 jaar.

Jeffs dwong hen volgens de aanklagers tot een 'spiritueel huwelijk'. Bij het meisje van 14 verwekte hij een kind, bleek uit resultaten van DNA-tests tijdens het proces in Texas.

Jeffs leidt de Fundamentalist Church of Jesus Christ of Latter Day Saints, een radicale afsplitsing van de mormoonse kerk die polygamie predikt en in praktijk brengt.

Jeffs, die zijn eigen verdediging voerde, stelde eerder dat het proces hem zijn religieuze vrijheid benam, meldden diverse Amerikaanse media. Nu hij schuldig is bevonden, riskeert hij een celstraf van maximaal 119 jaar.

Uithuwelijking

De sekteleider werd de afgelopen jaren meerdere keren beschuldigd van kindermisbruik en uithuwelijking van minderjarigen. In 2007 kwam het in de staat Utah tot een veroordeling wegens medeplichtigheid aan verkrachting van een minderjarige.

Het hooggerechtshof van de staat zette in 2010 echter een streep door de celstraf van 10 jaar, omdat in het proces meerdere fouten waren gemaakt.

Ruim een eeuw geleden maakte de sekte waar Jeffs de leider van is, zich los van de mormoonse kerk, officieel de Church of Jesus Christ of Latter Day Saints geheten. Die kerk was sinds de oprichting in de negentiende eeuw ook voor polygamie, maar heeft dat standpunt later opgegeven.

Woongemeenschap

In 2008 haalde de politie in Texas 460 minderjarigen weg bij een woongemeenschap van de sekte, omdat het vermoeden bestond dat daar misbruik plaatsvond. Een aantal meisjes bleek inderdaad zwanger te zijn.

Diverse rechters besloten later echter dat de autoriteiten te rigoureus hadden ingegrepen door alle kinderen weg te halen en bij pleeggezinnen onder te brengen. De meesten keerden daarop terug naar de ranch in Eldorado. Meerdere mannen werden veroordeeld voor het misbruik.