KIEV - De Oekraïense oud-premier Joelia Timosjenko is vrijdag voor de rechter verschenen op verdenking van ambtsmisbruik.

Volgens Timosjenko heeft de zaak, die verband houdt met een akkoord dat ze als premier met Rusland sloot over de aankoop van aardgas, een politieke achtergrond.

Door haar voor de rechter te brengen zou president Viktor Janoekovitsj haar deelname aan de komende parlements- en presidentsverkiezingen willen dwarsbomen.

De Verenigde Staten en de Europese Unie hebben geprotesteerd tegen de vervolging van Timosjenko en een aantal van haar bondgenoten.

Wrakingsverzoek

Rond de duizend mensen stonden vrijdag voor de rechtbank om Timosjenko toe te juichen. Ze deelden posters uit met de tekst: 'Handen af van Timosjenko'. In de rechtszaal riepen aanhangers van de oud-premier toen de rechter de zitting opende: 'Schande!'

Timosjenko weigerde vragen van de rechter te beantwoorden en diende een wrakingsverzoek in. Ze noemde de rechter een marionet van de president en zei dat hij niet het recht had haar zaak te behandelen.

"U bent volledig ingekapseld in een systeem van politieke onderdrukking", aldus de oud-premier. Timosjenko wordt ervan beschuldigd een te hoge prijs met de Russen te hebben afgesproken voor het aardgas. De zaak werd vrijdag nog niet inhoudelijk behandeld.

Timosjenko was een van de belangrijkste figuren uit de zogenoemde Oranjerevolutie van 2004, die ertoe leidde dat de uitslag van de door Janoekovitsj gewonnen verkiezingen ongeldig werd verklaard. In februari vorig jaar verloor ze de presidentsverkiezingen van de pro-Russische Janoekovitsj en later moest ze haar premierschap opgeven.