WASHINGTON - De Amerikaanse regering haalt dit jaar 10.000 militairen terug uit Afghanistan. In de eerste acht maanden van 2012 keren nog eens 23.000 militairen terug naar de Verenigde Staten.

Dat zei president Barack Obama woensdag in een persconferentie waarin hij uitleg gaf over de afbouw van de troepenmacht, die volgens waarnemers relatief snel wordt uitgevoerd.

In totaal hebben de VS circa 100.000 militairen in Afghanistan. In de aanloop naar de presidentsverkiezingen van november 2012 is het voor Obama van groot belang dat deze troepenmacht aanzienlijk wordt teruggebracht.

De aanwezigheid in het Centraal-Aziatische land kost de Amerikaanse schatkist op jaarbasis meer dan 110 miljard dollar (76 miljard euro), terwijl het land kampt met een enorme schuldenlast.

Vraagtekens

Veel Amerikanen plaatsen niet alleen vraagtekens bij de hoge kosten van de legeroperatie in Afghanistan, maar zijn ook kritisch vanwege de menselijke tol van de strijd. Meer dan 1600 Amerikaanse militairen kwamen in de afgelopen jaren om het leven door geweld in Afghanistan.

Het Amerikaanse leger is al bijna tien jaar actief in Afghanistan. De operatie begon eind 2001, toen het schrikbewind van de radicaalislamitische Talibanbeweging ten val werd gebracht.

Andere landen leveren op dit moment nog eens 30.000 militairen om het verzet in Afghanistan te bestrijden en om het land te helpen bij de wederopbouw na decennia van oorlogsgeweld.

Huiswaarts

Het is de bedoeling dat de laatste Amerikaanse en andere buitenlandse militairen uiterlijk in 2014 huiswaarts keren. Tegen die tijd moeten het Afghaanse leger en de Afghaanse politie zich hebben ontwikkeld tot een veiligheidsapparaat dat zelfstandig kan functioneren. Nu is daarvan nog geen sprake.

Obama sprak voorafgaand aan zijn persconferentie telefonisch met een reeks bondgenoten. Onder anderen David Cameron, de premier van Groot-Brittannië, de Duitse bondskanselier Angela Merkel, president Hamid Karzai van Afghanistan en het Pakistaanse staatshoofd Asif Ali Zardari werden bijgepraat door Obama.

Afbouw

Volgens de Amerikaanse president is de tijd rijp om te beginnen aan de afbouw van de troepenmacht in Afghanistan.

Hij wees erop dat terreurleider Osama bin Laden onlangs werd gedood, en dat diens netwerk al-Qaeda ''onder enorme druk staat''. Hetzelfde zou gelden voor de Talibanbeweging.

Karzai

De naderende terugtrekking van de eerste Amerikaanse militairen is naar de zin van de Afghaanse president Hamid Karzai. ''We verwelkomen de aankondiging. We zien het als een goede stap voor hen en voor Afghanistan’’, verklaarde Karzai.