PEKING - De Chinese kunstenaar Ai Weiwei is op borgtocht vrijgelaten. Dat heeft zijn zuster woensdag bevestigd naar aanleiding van een bericht van de de Chinese staatsmedia.

Ai werd begin april opgepakt op verdenking van ''economische misdrijven''. Critici menen echter dat Peking de kritische kunstenaar de mond wil snoeren.

Volgens het staatspersbureau Xinhua is Ai vrijgelaten omdat hij een ''goede houding'' heeft getoond door te bekennen dat hij zich schuldig heeft gemaakt aan belastingontduiking.

De 53-jarige kunstenaar zou ook lijden aan een niet nader genoemde chronische ziekte. Zijn zus zei evenwel dat zijn gezondheid ''oké'' is.

Niet spreken

Zelf sprak Ai kort met een journalist van het Duitse boulevardblad Bild. ''Ik maak het goed. Ik ben weer thuis en ik ben vrij'', zei hij. ''Maar ik kan niet spreken.'' Mensenrechtenorganisaties spraken eerder de vrees uit dat Ai is vrijgelaten op voorwaarde dat hij zijn toon matigt.

Ai was onder meer kritisch over de censuur die China toepast op het internet. De Volksrepubliek heeft sinds begin dit jaar de vervolging van politieke dissidenten opgevoerd uit angst voor protesten. Directe aanleiding daarvoor zijn de volksopstanden tegen een aantal autoritaire regimes in de Arabische wereld.

Verontwaardiging

De arrestatie van Ai wekte wereldwijd verontwaardiging, en leidde tot veroordelingen van onder meer de Verenigde Staten en de Europese Unie. De kunstenaar is vooral bekend omdat hij heeft meegewerkt aan het ontwerp van het olympisch stadion in Peking, beter bekend als het Vogelnest.

Internationaal is met instemming en opluchting gereageerd op de vrijlating van Ai. Maar onder meer Duitsland en de Verenigde Staten haastten zich eraan toe te voegen dat het slechts een kleine stap betreft. Ai is nog niet vrijgesproken en er zitten veel meer Chinese dissidenten om twijfelachtige redenen achter de tralies, aldus Washington en Berlijn.