WASHINGTON - De Amerikaanse Senaat heeft dinsdag unaniem ingestemd met de benoeming van Leon Panetta tot minister van Defensie.

De huidige directeur van de inlichtingendienst CIA volgt naar verwachting op 1 juli Robert Gates op, die eind 2006 onder president George W. Bush aantrad als baas van het Pentagon en nu met pensioen gaat.

Panetta (72) is een Democraat met een grote staat van dienst. Onder president Bill Clinton was hij onder meer stafchef van het Witte Huis. President Barack Obama benoemde hem in februari 2009 tot CIA-directeur.

Als minister van Defensie zal hij waarschijnlijk te maken krijgen forse bezuinigingen en met de geleidelijke terugtrekking van Amerikaanse troepen uit Afghanistan.

Met de opsporing en eliminatie van al-Qaedaleider Osama bin Laden boekte CIA-baas Panetta begin mei nog een klinkend succes. Hij zal waarschijnlijk worden opgevolgd door generaal David Petraeus, die nu nog het commando voert over de Amerikaanse troepen in Afghanistan.