ROME - De omstreden Zimbabwaanse president Robert Mugabe is zaterdag aangekomen in de Italiaanse hoofdstad Rome. Hij werd ontvangen door de Zimbabwaanse ambassadeurs uit Italië en Vaticaanstad.

Mugabe zal zondag in Vaticaanstad de zaligverklaring van de overleden paus Johannes Paulus II bijwonen.

De 87-jarige autoritaire president maakt gebruik van een uitzonderingsbepaling in het reisverbod dat hem door de Europese Unie is opgelegd wegens schendingen van de mensenrechten.

Geen reden

Hij reist naar een land dat geen lid is van de EU, waardoor er volgens Italië geen reden is om in te grijpen.

Mugabe groeide op in een rooms-katholiek gezin. Hij woonde vijf jaar geleden ondanks het reisverbod ook de uitvaart van Johannes Paulus bij.

Half miljoen gelovigen

De Zimbabwaanse president is niet de enige die voor de zaligverklaring naar Vaticaanstad is gereisd. In het centrum van Rome hebben zich zaterdag al duizenden pelgrims verzameld. In totaal verwacht de stad een half miljoen gelovigen.

Ook Nederland stuurt een afvaardiging naar de plechtigheid. Minister Piet Hein Donner van Binnenlandse Zaken zal de zaligverklaring bijwonen. Namens de Nederlandse RK-Kerk gaat kardinaal Ad Simonis naar Vaticaanstad.

De plechtigheid wordt zondagochtend geleid door paus Benedictus XVI in de St. Pieter. De in Polen geboren Johannes Paulus was 27 jaar paus, tot hij in 2005 overleed.