WASHINGTON - Het dodental door de tornado's in de Verenigde Staten is opgelopen tot zeker 215, meldden Amerikaanse media op basis van informatie van de autoriteiten. De extreme windhozen trokken woensdag en donderdag een verwoestend spoor door vele steden en dorpen.

Alleen al in de zuidelijke staat Alabama zijn 131 doden geteld. President Barack Obama heeft Alabama federale hulp toegekend, waaronder teams die zoeken naar overlevenden tussen het puin. Circa 1400 militairen worden ingezet in de hele staat.

''We leven mee met al degenen die geraakt worden door deze verwoesting. We prijzen de heldhaftige acties van de hulpverleners bij deze ramp'', verklaarde Obama.

Mijl breed

De tornado's richtten schade aan van Texas tot New York. ''De tornado leek wel een mijl breed'', beschreef burgemeester William Bell voor omroep CNN de windhoos in zijn stad Birmingham in Alabama. Honderden mensen raakten gewond.

Volgens het plaatselijke Rode Kruis zijn de straten vol met ambulances: ''Het lijken wel taxi's in New York. Ze rijden alsmaar heen en weer naar de ziekenhuizen.''

Overvloedige regenval

In de staat Mississippi waren 32 doden, Tennessee dertig en Georgia dertien. In Virginia zijn acht inwoners omgekomen en in Kentucky verloor een persoon het leven. Het dodental stijgt waarschijnlijk nog verder, omdat de tornado's nog tot vrijdag door de VS razen.

De regio wordt al de hele week geteisterd door tornado's en overvloedige regenval. De ravage is enorm. In veel gebieden is de stroom uitgevallen, doordat hoogspanningsmasten zijn omgewaaid. In een kerncentrale in Alabama zijn uit voorzorg alle drie reactoren uitgeschakeld.

Tuscaloosa

Een van de zwaarst getroffen steden is Tuscaloosa in Alabama. Hele wijken zijn daar verdwenen, de politie en andere hulpdiensten liggen plat.

In Missouri heeft hevige regenval de rivieren laten overstromen. Honderden mensen vluchtten naar schuilplaatsen. ''Ik ben blij dat mijn gezin veilig is'', zei Chris Pigg, die de nacht had doorgebracht in een schuilplaats.

Hij betwijfelde of zijn huis nog bestond, nadat de Black River was overstroomd in de plaats Poplar Bluff.

Bijna driehonderd tornado's

De National Weather Service (NWS) had tot dusver al berichten over bijna driehonderd tornado's.

Twee weken geleden trokken ook veel stormen door de VS, waardoor bijna vijftig mensen omkwamen.