PYONGYANG - De voormalige Amerikaanse president Jimmy Carter is dinsdag begonnen aan een driedaags bezoek aan Noord-Korea. Carter wordt vergezeld door de Finse ex-president Martti Ahtisaari, de Noorse oud-premier Go Brundtland en de voormalige Ierse president Mary Robinson.

Dat berichtte het Chinese staatspersbureau Xinhua.

De gepensioneerde leiders willen proberen de hoog opgelopen spanningen op het Koreaanse schiereiland te verminderen. Ook het omstreden nucleaire programma van de Noord-Koreanen zal ter sprake komen.

Eerder was Carter in China, een van de weinige bondgenoten van het stalinistische noorden. Later brengt hij een bezoek aan Zuid-Korea.

Korea werd na de Tweede Wereldoorlog opgedeeld in een communistisch noorden en het kapitalistisch en prowesters zuiden. De twee landen vochten in de jaren vijftig een bloedige oorlog uit. Het conflict eindigde in een wapenstilstand, die echter nooit leidde tot een formeel vredesakkoord.

Spanning opgelopen

Na enkele jaren van voorzichtige toenadering is de spanning tussen de twee Korea's de laatste tijd weer flink opgelopen. Vorig jaar zonk een Zuid-Koreaans marineschip, volgens Seoul door toedoen van de Noord-Koreanen, die dat echter ontkennen.

De Zuid-Koreanen wekten op hun beurt de woede van Pyongyang door enkele weken een groep Noord-Koreaanse vissers vast te houden die in Zuid-Koreaanse wateren verzeild waren geraakt.