AMSTERDAM - De Italiaanse premier Silvio Berlusconi erkent dat hij geld heeft gegeven aan de destijds minderjarige nachtclubdanseres Karima El Maroug, ook wel bekend als Ruby. Het zou gaan om enkele tienduizenden euro's.

De premier deed die uitspraak tegenover journalisten in Milaan bij de aanvang van een rechtszitting, zo meldt persbureau AFP. De rechtszaak gaat over belastingfraude bij Berlusconi's media-imperium Mediaset. De aanklachten in die zaak vindt hij "lachwekkend, ongegrond en gestoord". Hij noemde ze 'het verzinsel van de openbare aanklager'.

Tegenover de verzamelde pers liet Berlusconi weten dat hij inderdaad geld heeft gegegeven aan de destijds minderjarige Ruby. Dat was echter niet in ruil voor seks, maar om haar de kans te bieden een schoonheidssalon te beginnen, aldus de premier. "Het meisje vertelde mij en de andere aanwezigen haar trieste verhaal, en ik was zeer ontroerd," verklaarde hij zijn vrijgevigheid.

Schandaal

Ruby speelt de hoofdrol in een schandaal rond Berlusconi. Die wordt er van verdacht dat hij geld heeft betaald aan minderjarige prostituees, met wie hij seks zou hebben gehad tijdens feestjes in zijn villa.

Ook zou hij ambtsmisbruik hebben gepleegd door bij de Milanese politie persoonlijk de vrijlating te eisen van de voor winkeldiefstal opgepakte Ruby. Berlusconi beweerde tegenover de politie dat Ruby een dochter was van de Egyptische president Hosni Mubarak, en dat haar arrestatie voor grote diplomatieke problemen zou zorgen.

Farce

Berlusconi ontkent de aantijgingen. "Ik kan alleen maar zeggen dat het een farce is", zei hij eerder. "Het enige doel van het onderzoek is om mij in de media te schande te maken." De 74-jarige premier, mediatycoon en miljardair kan maximaal twaalf jaar celstraf krijgen als de rechter hem schuldig bevindt aan ambtsmisbruik. Op betaalde seks met een minderjarige staat hoogstens 3 jaar.