WASHINGTON - De Amerikaanse president Barack Obama heeft het besluit om in te grijpen in Libië verdedigd.

''Als we nog een dag hadden gewacht, zou Benghazi een bloedbad hebben meegemaakt dat door de regio zou weerklinken en het geweten van de wereld zou hebben besmeurd'', zei Obama maandagavond (lokale tijd) in een lange televisietoespraak.

Met dat ''vooruitzicht op geweld van een weerzinwekkende omvang'' moest Amerika ingrijpen, aldus de president.

Het ingrijpen is echter niet alleen moreel juist, maar ook in het belang van de Verenigde Staten, stelde Obama.

Een bloedbad onder de opstandelingen zou een enorme vluchtelingenstroom op gang hebben gebracht en de hervormingen in de buurlanden Egypte en Tunesië in gevaar brengen.

De Verenigde Staten en enkele bondgenoten hadden ruim een week geleden de aanval geopend op het regime van de Libische leider Muammar Kaddafi. Het bewind had de opstandelingen in het land teruggedreven tot de 'rebellenhoofdstad' Benghazi.

Bekijk Obama's speech

''We hebben de troepen van Kaddafi kunnen tegenhouden zonder Amerikaanse militairen aan land te brengen'', stelde Obama.

Obama benadrukte dat de val van Kaddafi niet het doel van de internationale militaire aanval is, ook al zijn ''Libië en de rest van de wereld beter af zonder Kaddafi aan de macht''. Door 'regime change' zou de internationale coalitie echter uiteen kunnen vallen, aldus Obama.

Irak

De president verwees ook naar Irak, waar duizenden mensen de laatste jaren zijn omgekomen en de wederopbouw honderden miljarden dollars heeft gekost. ''We kunnen het ons niet veroorloven om dat te herhalen in Libië'', zei Obama.

De Amerikaanse president prees de internationale samenwerking: ''In slechts een maand tijd hebben de VS en onze bondgenoten een brede coalitie gemobiliseerd, een internationaal mandaat gecreëerd om burgers te beschermen, een oprukkend leger tegengehouden, een bloedbad voorkomen en een vliegverbod ingesteld.''

NAVO

De NAVO neemt woensdag het bevel over alle militaire operaties in Libië over, zei Obama. De NAVO had zondag besloten niet alleen het wapenembargo en het vliegverbod te handhaven, maar desnoods ook aanvallen uit te voeren op Libische grondtroepen.

Het bevel is nu nog in handen van de internationale coalitie, die wordt geleid door de VS, Frankrijk en Groot-Brittannië.

Republikeinen

De Republikeinen reageerden kritisch op Obama's toespraak. ''Negen dagen na het begin van deze militaire interventie hebben Amerikanen nog altijd geen antwoord op de fundamentele vraag: hoe ziet succes in Libië eruit?'', zei een woordvoerder van de Republikeinse leider John Boehner tegen nieuwszender CNN.

Volgens de zegsman hebben Amerikanen ''helaas lang gewacht op weinig nieuwe antwoorden''.

Libië

Profiel Libië

Alles over de onrust in het Midden-Oosten

Obama verdedigt ingrijpen Libië