AMSTERDAM - Een vliegtuig van de Nederlandse kustwacht heeft woensdag 52 vluchtelingen gered die in de problemen waren geraakt tijdens hun boottocht van Tunesië naar het Italiaanse eilandje Lampedusa.

De bemanning van het Nederlandse toestel signaleerde het scheepje in nood en coördineerde vervolgens de reddingsactie.

Opvarenden wisten de aandacht van de bemanning van het kustwachtvliegtuig te trekken met behulp van brandende kledingstukken. Die dirigeerde daarop hulpverlenende schepen naar de bootvluchtelingen.

Een Tunesisch marineschip was als eerste ter plaatse en heeft alle opvarenden aan boord genomen en naar Tunesië gebracht. Ook een Italiaans kustwachtvaartuig kwam ter plaatse.

Volgens het Kustwachtcentrum in Den Helder was er van de zijde van de Italiaanse autoriteiten veel waardering voor het optreden van de bemanning van het toestel.

Pantelleria

Het vliegtuig van de Nederlandse kustwacht vertrok vorige week dinsdag naar het eiland Pantelleria bij Sicilië. Het vliegtuig bewaakt tot eind deze maand de zuidgrens van Italië.

Minister voor Immigratie en Asiel Gerd Leers (CDA) had de operatie medio februari aangekondigd, nadat er een plotselinge toestroom van migranten uit Noord-Afrikaanse landen, vooral Tunesiërs, naar Lampedusa was ontstaan.

Frontex

De inzet van het kustwachtvliegtuig gebeurt op verzoek van Frontex, het Europese agentschap dat de buitengrenzen van de Europese Unie bewaakt. Nederland neemt regelmatig deel aan operaties van het agentschap.

De vlucht van woensdag was de negende vlucht van het Nederlandse kustwachtvliegtuig. Het toestel heeft gedurende die vluchten tientallen scheepjes met daarop honderden vluchtelingen waargenomen en doorgegeven aan de autoriteiten in Rome, aldus het Kustwachtcentrum.