RIO DE JANEIRO - Het beroemde carnaval van Rio de Janeiro is zondagavond van start gegaan. Dit gebeurde tijdens een omvangrijke vuurwerkshow en luid gejuich van tienduizenden festivalgangers, die al dagenlang feest vieren op de straten van de Braziliaanse kuststad.

De optochten tonen gigantische praalwagens, veel bijna-naakte danseressen en duizenden figuranten. De parades zijn feitelijk een tweedaagse wedstrijd tussen de beste sambascholen van de stad. Elke school heeft maanden gewerkt aan de shows, die wel tot 3,5 miljoen euro kosten.

Drie sambascholen dansen met geïmproviseerde kostuums, omdat hun kleding verloren ging bij een brand in een opslagloods een maand geleden. De dansers hebben sinds de brand nonstop gewerkt aan het maken van nieuwe kostuums.

''We moesten het werk van een jaar overdoen in één maand. Het enige dat niet verbrandde, was de vastberadenheid van de dansers om mee te doen met de parade'', zei Cae Rodrigues, artistiek directeur van sambaschool Grande Rio.

Middelpunt

Het middelpunt van de officiële parade is het Sambodrome-stadion. Kaartjes kosten tussen de 40 euro voor de slechtste plaatsen tot enkele duizenden euro's in de gekoelde VIP-boxen. Daarbuiten zijn er nog veel zelfgeorganiseerde optochten.

De Braziliaanse stad van 6 miljoen inwoners is dezer dagen overspoeld met bijna 800.000 toeristen. Ongeveer 50.000 agenten zijn ingezet om de strijd aan te gaan met de criminaliteit tijdens het carnaval.

Wegens de zakkenrollers en andere dieven in de arme stad, dragen westerse toeristen weinig kostbaarheden. ''Geen handtas, geen horloge of een camera. Erg frustrerend, want je wil juist foto's nemen van alle feesten en het landschap'', aldus Victoire Guerlay, een 22-jarige Franse studente.

Hotels

De hotels zijn volgens sommige toeristen nu erg prijzig. ''We slapen in een soort daklozenopvang, voor 100 dollar (65 euro) per nacht'', klaagde de 24-jarige Amerikaan Brett, die met twee vrienden vakantie vierde in Rio.

De elite van de stad stoort zich daar niet aan. Die hield zaterdag een gemaskerd bal in het luxe Copocabana Palace Hotel, waar gasten tussen 500 à 800 euro betaalden voor een kaartje, om champagne te kunnen drinken tot de vroege uurtjes.

Carnaval Rio de Janeiro