JUBA - In het zuiden van Sudan zijn zondagmorgen om 06.00 uur de stemlokalen opengegaan voor het referendum waarin de bevolking kan stemmen over onafhankelijkheid van Zuid-Sudan.

Duizenden mensen stonden al in de nacht in de rij om als eersten hun stem te kunnen uitbrengen. De stemlokalen blijven een week open.

De verwachting is dat een grote meerderheid van de Zuid-Sudanezen voor onafhankelijkheid zal stemmen. Het referendum is de kern van het vredesakkoord dat begin 2005 een einde maakte aan de strijd tussen het Arabische, islamitische noorden en het christelijke zuiden van het grootste Afrikaanse land.

De uitslag is geldig als minimaal 60 procent van de stemgerechtigden daadwerkelijk de gang naar het stemlokaal maakt.

'Historisch moment'

Een van de eersten die hun stem uitbrachten, was de Zuid-Sudanese leider Salva Kiir. Hij sprak van een ''historisch moment waarop het volk van Zuid-Sudan heeft gewacht''.

Kiir hief tegen journalisten zijn hand omhoog om de onuitwisbare inkt te laten zien waarmee hij aantoonde dat hij had gestemd.

George Clooney

De Amerikaanse gezanten Scott Gration en John Kerry en Hollywoodster George Clooney waren er getuige van dat hij stemde in het lokaal dat in Juba, de belangrijkste stad van Zuid-Sudan, is ingesteld als eerbetoon aan John Garang.

Dat was de leider van Zuid-Sudan die eind juli 2005 door een helikopterongeluk omkwam. Clooney zet zich al jaren in voor de stopzetting van het geweld in het Afrikaanse land.

Hoofdstad

In de Sudanese hoofdstad Khartoem blijven de stemlokalen vrijwel leeg. Michael Aween en zijn vrouw Angelina waren de enigen die kort na opening van een lokaal in het noorden van Khartoem stemden.

''Het is voor mij een historisch moment, omdat ik stem over de toekomst van mijn land'', zei Angelina Aween. In Noord-Sudan zijn ongeveer 117.000 Zuid-Sudanese stemgerechtigden geregistreerd.

Volgens de laatste volkstelling, in 2008, woonden er ongeveer 500.000 zuiderlingen in Noord-Sudan, hoewel de regering van Zuid-Sudan en hulporganisaties denken dat het er toen zeker anderhalf miljoen waren. De afgelopen maanden zouden veel Zuid-Sudanezen naar het zuiden zijn teruggegaan.

Referendum Sudan