BETHLEHEM - Gelovigen uit de hele wereld zijn vrijdag in Bethlehem bijeen voor de viering van kerst. Volgens de christelijke overlevering kwam Jezus Christus ter wereld in de plaats op de Palestijnse Westelijke Jordaanoever.

Al uren voor de komst van de traditionele processie uit Jeruzalem was het al een drukte van belang rond de Geboortekerk, die is gebouwd op de plek waar Jezus in een stal zou zijn geboren.

De processie onder leiding van aartsbisschop Fouad Twal van het aartsbisdom Jeruzalem is aan het begin van de middag richting Bethlehem vertrokken.

Volgeboekt

Het aantal christelijke pelgrims in Bethlehem met kerst is de laatste jaren sterk gegroeid. Het zijn er dit jaar naar schatting 90.000. De meer dan dertig hotels in de plaats met bijna 30.000 inwoners zijn volgeboekt. De veiligheidsmaatregelen om de bezoekers te beschermen zijn zoals gebruikelijk streng.

Jaren geleden was Bethlehem regelmatig uitgestorven door het geweld in de regio en door Israëlische blokkades. Veel pelgrims durfden een trip om die reden niet aan.