TEL AVIV - In Israël zijn er steeds meer aanwijzingen dat de verwoestende bosbrand in het noorden van de Joodse staat het gevolg is van brandstichting.

De politie heeft vrijdag twee verdachte mannen gearresteerd. Ook hebben agenten op drie plaatsen "verdachte voorwerpen" aangetroffen.

Dit heeft een politiewoordvoerder vrijdag laten weten. Door de donderdag ontstane brand zijn al zeker 41 mensen om het leven gekomen. De meeste slachtoffers waren gevangenbewaarders, die in een bus op weg waren naar hun werk.

Het gaat om de ernstigste brand in de geschiedenis van Israël. Meer dan 17.000 mensen moesten tot nu toe hun huizen verlaten.

De vlammen hebben al meer dan 30 vierkante kilometer bos met meer dan 1,5 miljoen bomen vernietigd. Israël krijgt internationale hulp bij de bestrijding van de brand.

Nederlandse helikopters

Nederland stuurt vier blushelikopters van de luchtmacht. Dat hebben de ministers Uri Rosenthal (Buitenlandse Zaken) en Hans Hillen (Defensie) vrijdag besloten.

De transporthelikopters van het type Cougar en Chinook vertrekken zaterdag naar Israël, waar ze naar verwachting maandag aankomen.

Onder de helikopters worden flexibele watercontainers gehangen. De 'fire bucket' van de Cougar bevat 2500 liter water, die van de Chinook bijna 10.000 liter. Er gaan drie Cougars en een Chinook naar Israël, aldus Defensie.

Dank

De Israëlische premier Benjamin Netanyahu heeft premier Rutte vrijdagavond gebeld om zijn dankbaarheid voor de hulp uit te spreken, zei een woordvoerder van de Rijksvoorlichtingsdienst.

Rutte heeft Netanyahu zijn condoleances aangeboden voor de slachtoffers die door de brand zijn gevallen en hem sterkte toegewenst met de bestrijding van de brand.