SEOUL - Zuid-Korea is vrijdag opgeschrikt door het geluid van artillerievuur bij het Zuid-Koreaanse eiland Yeonpyeong. Het eiland was dinsdag door Noord-Korea met granaten bestookt.

Bewoners en militairen op het eiland hoorden vrijdag enkele explosies tussen 12.00 en 15.00 uur lokale tijd. Het Zuid-Koreaanse eiland bleek niet getroffen.

''We gaan ervan uit dat Noord-Korea schietoefeningen deed'', aldus een woordvoerder van het ministerie van Defensie. Naar schatting twintig granaten zijn ontploft aan de noordelijke kant van de grens. Achtergebleven bewoners van het eiland haastten zich naar schuilkelders, aldus getuigen.

Dinsdag kwamen vier Zuid-Koreanen om door de granaatontploffingen. Achttien raakten gewond. Zo'n twintig huizen werden verwoest door branden. Noord-Korea zegt dat de aanval een vergelding was voor de Zuid-Koreaanse granaten die bij een oefening in Noord-Koreaans water waren terechtgekomen. 

Als een reactie heeft Zuid-Korea tachtig granaten geschoten naar Noord-Korea. Na kritiek van de bevolking dat die reactie te zwak was, is de minister van Defensie van Zuid-Korea donderdag afgetreden. Er is nog geen opvolger benoemd.

De Verenigde Staten hebben inmiddels het imposante vliegdekschip George Washington op weg gestuurd naar Zuid-Korea.

Het schip begint zondag aan grootschalige oefeningen met Zuid-Korea. Dit ondanks kritiek van China, dat goede banden onderhoudt met Noord-Korea.

De Noord-Koreaanse aanval was het zwaarste bombardement sinds de Koreaanse oorlog van 1950 tot 1953.