GREYMOUTH - Een nieuwe explosie in de Nieuw-Zeelandse kolenmijn waar sinds vrijdag 29 mijnwerkers vastzaten, heeft een einde gemaakt aan de hoop dat de mannen levend gevonden worden. Dat maakte politiecommissaris Gary Knowles woensdag bekend.

Volgens Knowles was er woensdag een tweede, zeer heftige explosie in de nieuwe mijn. Volgens deskundigen is de hoop op overlevenden vervlogen.

De oorzaak van de tweede explosie is onbekend. ''Gebaseerd op de informatie van experts is het onze overtuiging dat niemand dit heeft overleefd en dat iedereen is omgekomen.''

Eerder woensdag werden hoge concentraties van de giftige gassen methaan en koolmonoxide gemeten in de mijn.

Eerste explosie

Na een explosie vorige week vrijdag in de mijn Pike River vlak bij de plaats Greymouth op het Zuidereiland werd niets meer vernomen van de mannen. Reddingsteams konden de mijnwerkers niet bereiken.

De groep bestond uit 24 Nieuw-Zeelanders, twee Australiërs, twee Britten en een Zuid-Afrikaan. Ze variëren van een 17-jarige, die er zijn eerste werkdag beleefde, tot een ervaren 62-jarige collega.

Zeldzaam

Mijnrampen zijn zeldzaam in Nieuw-Zeeland. De meest recente ramp was in 1967, ook in de buurt van Greymouth. Negentien mijnwerkers kwamen toen om door een explosie. Ook de dodelijkste ramp die de Nieuw-Zeelandse mijnbouw ooit trof, gebeurde in die regio: in 1896 vielen 65 doden door een gasexplosie in de Brunnermijn.

Premier John Key noemde de ramp een nationale tragedie. De vlaggen op overheidsgebouwen hangen halfstok. ''Vandaag treuren alle Nieuw-Zeelanders om deze mannen. We zijn een natie in rouw'', zei de premier.

'Donkerste uur'

Burgemeester Tony Kokshoorn zei dat het incident ''het donkerste uur'' is van zijn regio, waar veel mijnen zijn voor de export naar Azië. ''Ongelooflijk. Het kan niet slechter worden dan dit''.

Kokshoorn vertelde dat de familieleden van de omgekomen mijnwerkers zeer boos en verdrietig reageerden. ''Ze huilden openlijk, vielen gewoon op de grond. Sommigen schreeuwden van boosheid.'' De nabestaanden klagen dat de explosieve gassen zich vijf dagen lang konden ophopen in de mijn.

Minister Gerry Brownlee (Energie) kondigde een onderzoek aan naar de oorzaak van de explosies. De overheid zal proberen de lijken boven de grond te halen.

Mijnramp Nieuw-Zeeland