PALERMO - De rijke zakenman en huidige premier Silvio Berlusconi heeft in 1975 in zijn kantoor in Milaan met drie kopstukken van de maffia vergaderd, onder wie Stefano Bontade, destijds een van de belangrijkste kopstukken van de georganiseerde misdaad in Italië.

Dat acht het gerechtshof in Palermo bewezen. De rechters schrijven dit in hun vrijdag gepubliceerde motivering van de veroordeling van Berlusconi's rechterhand Marcello Dell'Utri.

De senator, die volgens het gerechtshof ook bij de vergadering is geweest, kreeg in juni in hoger beroep zeven jaar cel opgelegd voor zijn banden met de maffia.

Sommen geld

Volgens de 641 pagina's lange uiteenzetting zorgde Dell'Utri ervoor dat de maffioso Vittorio Mangano werd ingehuurd als lijfwacht van Berlusconi. Die heeft de maffia volgens de rechters ''enorme sommen geld'' betaald in ruil voor de bescherming van zichzelf en zijn familie.

De aanklagers in de zaak tegen Dell'Utri hadden ook gesteld dat Berlusconi en de maffia in 1994 een ''politiek-maffioos pact'' hadden gesloten waarbij de georganiseerde misdaad invloed op politiek en wetgeving moest krijgen. Dat acht het gerechtshof in de hoofdstad van Sicilië niet bewezen, zo meldde de krant la Repubblica.