YOKOHAMA - De leiders van Japan en China hebben zaterdag voor het eerst sinds het dispuut over een eilandengroep de koppen bij elkaar gestoken.

Japan meldde dat belangrijke vooruitgang is geboekt in de verbetering van de betrekkingen.

De Chinese president Hu Jintao hield volgens het Chinese staatspersbureau Xinhua de Japanse premier Naoto Kan voor dat beide landen ''een pad van vrede, vriendschap en samenwerking'' moeten volgen.

Hu en Kan zijn beiden aanwezig op een economische top in de Japane stad Yokohama. De ontmoeting tussen de twee, die 22 minuten duurde, werd als een goed teken gezien, te midden van de opgelopen spanningen tussen de grootmachten.

Olie en gas

Volgens Tetsuro Fukuyama, plaatsvervangend kabinetschef van Kan, zijn beide partijen overeengekomen dat beide landen kunnen profiteren van een lange stabiele relatie. Die is volgens hen ook belangrijk voor de vreedzame ontwikkeling van Oost-Azië.

Het conflict tussen Peking en Tokio draait onder meer om een groep eilandjes in de Oost-Chinese Zee, waar grote olie- en gasvoorraden worden vermoed.

Beide landen maken aanspraak op dat gebied. Begin september kwam het conflict tot uitbarsting, toen de bemanning van een Japanse patrouillevaartuig het er aan de stok kreeg met Chinese vissers.

Demonstratie

In Japan gingen zaterdag duizenden mensen in Yokohama de straat op. Ze betoogden tegen de houding van China in het recente conflict. ''Sta de Chinese invasie van Senkaku niet toe'', aldus een van de spandoeken, verwijzend naar de eilandengroep, die de Chinezen Diaoyu noemen.

''De eilanden zijn Japans territorium. Het is pas sinds we weten dat er grondstoffen te vinden zijn dat China probeert de eilanden af te pakken'', aldus betoger Misae Fukumoto.

''China intimideert en bedreigt Japan als we iets doen dat het land niet zint'', stelde demonstrant Takuro Hori. ''Stop het, alsjeblieft.'' Het was de vierde keer dat in Japan over dit onderwerp werd gedemonstreerd.

Vreedzaam

De betoging verliep vreedzaam, mede doordat de oproerpolitie massaal toezicht houdt op de top. Zondag worden meer demonstranten verwacht.

Veel Japanners zijn niet blij met het voornemen van Tokio om in te stemmen met een vrijehandelsovereenkomst. Ze vrezen dat de markt overspoeld zal worden door goedkoop voedsel uit het buitenland en dat de Japanse boeren daardoor geen werk meer hebben.