YOKOHAMA - De leiders van Japan en China zullen zaterdag voor het eerst sinds het dispuut over een eilandengroep, de koppen bij elkaar steken. Dat maakte een woordvoerder van het Japanse ministerie van Buitenlandse Zaken bekend.

De Chinese president Hu Jintao en de Japanse premier Naoto Kan zijn beiden aanwezig op een economische top in Japan.

Een ontmoeting tussen de twee zou een goed teken zijn, te midden van de opgelopen spanningen tussen de grootmachten.

Het conflict tussen Peking en Tokio draait onder meer om een groep eilandjes in de Oost-Chinese Zee, waar grote olie- en gasvoorraden worden vermoed. Beide landen maken aanspraak op dit gebied. Begin september kwam het conflict tot uitbarsting toen de bemanning van een Japanse patrouillevaartuig het er aan de stok kreeg met Chinese vissers.

Economische top

In Japan gingen zaterdag duizenden mensen de straat op in Yokohama, waar de economische top plaats heeft. Ze betoogden tegen de houding van China in het recente conflict.

''Sta de Chinese invasie van Senkaku niet toe'', aldus een van de spandoeken, verwijzend naar de eilandengroep die door de Chinezen Diaoyu worden genoemd.

Intimidatie

''De eilanden zijn Japans territorium. Het is pas sinds we weten dat er grondstoffen te vinden zijn dat China probeert de eilanden af te pakken'', aldus betoger Misae Fukumoto.

''China intimideert en bedreigt Japan als we iets doen dat hen niet zint'', stelde demonstrant Takuro Hori. ''Stop het, alsjeblieft.'' Het was de vierde keer dat in Japan over dit onderwerp werd gedemonstreerd.

Vreedzaam

De betoging verliep vreedzaam, mede doordat de oproerpolitie massaal toezicht houdt op de top. Zondag worden meer demonstranten verwacht. Veel Japanners zijn niet blij met het voornemen van Tokio om in te stemmen met een vrije handelsovereenkomst.

Ze vrezen dat de markt overspoeld zal worden door goedkoop voedsel uit het buitenland en de Japanse boeren daardoor geen werk meer hebben.