ROME - De Italiaanse premier Silvio Berlusconi weigert af te treden na berichten dat hij een 17-jarig meisje heeft geholpen dat feestjes bij hem thuis bezocht. Berlusconi zei dat het beter is ''om mooie meisjes leuk te vinden dan om homoseksueel te zijn''.

Berlusconi is al weken in opspraak omdat hij 's nachts heeft gebeld naar de politie in Milaan om een jong Marokkaans meisje vrij te krijgen dat eerder een seksfeest bij hem thuis had bezocht.

De premier vertelde de politie dat het meisje Ruby, dat van diefstal werd beschuldigd, een nichtje was van president Hosni Mubarak van Egypte.

De premier vindt de kritische verhalen van kranten en oppositieleden hierover overdreven. Hij zei dat hij niets verkeerds heeft gedaan. ''U zult nog wel zien dat het niets meer is dan een uiting van solidariteit van de premier. Ik zou beschaamd zijn als ik het niet had gedaan.''

Mooi meisje

''Ik heb altijd naar mooie meisjes gekeken. Het is beter om mooie meisjes leuk te vinden dan om homoseksueel te zijn'', zei de 74-jarige premier op een motorbeurs in Milaan.

''U kunt geheel gerust zijn over de regering. De regering heeft nog steeds een meerderheid en is van plan te regeren tot het einde van de ambtstermijn.''

7000 euro

Het meisje Ruby, wier echte naam Karima El Mahrou is, had 7000 euro gekregen van Berlusconi nadat ze twee feestjes in een van zijn woningen had bezocht. Ze ontkent dat zij zelf seks heeft gehad met Berlusconi. Het meisje is inmiddels achttien jaar.