WASHINGTON - De eerste stembussen voor de verkiezingen voor de Amerikaanse Senaat en het Huis van Afgevaardigden zijn open.

In de kleine Amerikaanse staat Vermont waren om 5 uur 's ochtends lokale tijd (10 uur Nederlandse tijd) de eerste kiezers welkom.

Andere Amerikaanse staten volgen later op de dag. De eerste resultaten worden rond middernacht Nederlandse tijd verwacht.

Verlies Democraten

De verkiezingen kunnen bepalend zijn voor de landelijke politiek tot de presidentsverkiezingen van 2012.

Bij de zogenoemde 'midterm elections' worden alle leden van het Huis van Afgevaardigden, een derde van de senatoren en talrijke gouverneurs gekozen. Alle peilingen wijzen op een Republikeinse meerderheid in het nieuwe Huis van Afgevaardigden, maar in de Senaat is de strijd veel spannender.

Zonder meerderheid van zijn Democraten in het Congres wordt het voor president Barack Obama moeilijker zijn politieke plannen te verwezenlijken.

Economie

Het zit de Democraten tegen dat veel Amerikanen ongerust zijn over het trage herstel van de economie. De werkloosheid in de VS beloopt rond de 10 procent, en bovendien hebben miljoenen Amerikanen door de financiële crisis hun huis en daarmee vaak ook hun spaargeld verloren.

Tea Party

Een grote rol in de verkiezingen vervult de aartsconservatieve Tea Party-beweging, die zich van een randverschijnsel heeft ontwikkeld tot een geduchte factor in de Amerikaanse politiek. De beweging wil minder overheidsbemoeienis en lagere belastingen en staat daarmee het dichtste bij de Republikeinen.

Icoon van de beweging is voormalig vicepresidentskandidaat Sarah Palin, de vroegere gouverneur van Alaska.

Referendum

Amerikanen stemmen dinsdag ook over veel andere functies en wetten. Zo houdt Californië een referendum over legalisering van marihuana.

In Oklahoma stemmen de kiezers over een voorstel om rechtbanken in die staat te verbieden hun uitspraken te baseren op internationaal of islamitisch recht.

Congresverkiezingen VS