BAGDAD - Ongeveer vijftig mensen zijn zondag om het leven gekomen in Bagdad, toen Amerikaanse en Iraakse militairen een einde maakten aan een gijzeling in een kerk.

Circa zeventig mensen zijn gewond geraakt. Dat meldden de autoriteiten in Irak maandag.

Gewapende mannen hadden eerder op de dag tientallen mensen in gijzeling genomen in de Sayidat al-Nejatkerk, een Syrisch-christelijk gebedshuis in Bagdad.

Bij de bestorming zouden de militanten granaten hebben gegooid en bomvesten hebben laten exploderen. Onder de doden zijn zeker 37 gelovigen en zeven militairen.

Verantwoording

De verantwoordelijkheid voor de gijzeling is opgeëist door de Islamitische Staat van Irak (ISI), een beweging die banden heeft met al-Qaeda.

De beweging noemde de kerk ''de smerige plaats van de ongelovigen die Iraakse christenen lang hebben gebruikt als basis om de islam te bestrijden''.

Koptische Kerk

De aanslag was vermoedelijk gericht op de Koptische Kerk in Egypte. De belangrijkste christelijke gemeenschap in het Noord-Afrikaanse land zou twee vrouwen, echtgenotes van koptische priesters, vasthouden in een kerk.

Een van de twee zou zich hebben bekeerd tot de islam; de ander zou zich hebben willen bekeren. De ISI geeft de Koptische Kerk 48 uur de tijd om de twee vrouwen vrij te laten.

Gewaarschuwd

Iraakse veiligheidsfunctionarissen zeggen dat ze zijn gewaarschuwd voor mogelijke aanslagen op doelen waar veel mensen bijeenkomen, vooral kerken.

''We verwachten dat de aanvallen de komende dagen toenemen'', aldus de onderminister van Binnenlandse Zaken Hussein Kamal. Volgens sommige berichten waren de daders geen Irakezen, maar buitenlandse Arabieren.

1,5 miljoen van de 23 miljoen Irakezen zijn christen. De overgrote meerderheid is moslim.

Minister Rosenthal

Minister Uri Rosenthal van Buitenlandse Zaken veroordeelt de bloedige gijzelingsactie. Hij sprak maandag in een reactie van een ''laffe en wrede terreurdaad''.

Rosenthal zal er bij de Iraakse regering op aandringen dat er een grondig onderzoek naar de zaak wordt verricht en dat de schuldigen worden bestraft. Ook vindt de bewindsman dat de Irak maatregelen moet nemen om te voorkomen dat zoiets nog een keer kan gebeuren.

''Religieuze minderheden moeten worden beschermd om hun geloof vrij te kunnen uitoefenen. De vrijheid van godsdienst is een fundamenteel mensenrecht. Ik zal erop aandringen dat we deze zaken ook in EU-verband aan de orde stellen bij de Iraakse autoriteiten'', aldus Rosenthal.