BAGDAD - Volgens het Amerikaanse leger in Irak zijn zondag zeker 44 mensen om het leven gekomen bij een gijzeling in een katholieke kerk in de Iraakse hoofdstad Bagdad. Onder de slachtoffers zijn Iraakse militairen, opstandelingen en kerkgangers.

Ongeveer 120 mensen bevonden zich in de kerk ten tijde van de gijzeling. Ongeveer dertig van hen liepen verwondingen op.

Iraakse veiligheidsdiensten maakten zondagavond een einde aan de gijzeling door de kerk te bestormen. ''We hebben de gegijzelden bevrijd, maar helaas zijn enkelen van hen omgekomen'', meldde een functionaris van het ministerie van Binnenlandse Zaken.

Ooggetuigen

Ooggetuigen zagen veel lichamen in de kerk liggen, nadat de gewapende mannen in bomvesten granaten hadden gegooid of zichzelf hadden opgeblazen in reactie op de bestorming. De militanten belaagden de kerk tijdens de zondagavonddienst.

Volgens sommige politiebronnen was het echte doelwit van de gewapende mannen de beurs in Bagdad. Toen die aanval mislukte, zouden ze de Sayidat al-Nejat kerk in zijn gevlucht.

De verantwoordelijkheid voor aanslag is opgeëist door de Islamitische Staat van Irak, een beweging die banden heeft met al-Qaeda. De beweging noemde de kerk ''de smerige plaats van de ongelovigen die Iraakse christenen lang hebben gebruikt als basis om de islam te bestrijden''.

Groene Zone

De aangevallen kerk ligt in de buurt van de zwaarbewaakte Groene Zone, waar gebouwen van de Iraakse regering en ambassades zich bevinden. In een verklaring op een radicale website stelde de soennitische beweging dat het een actie was tegen de christelijke kerk in Egypte.

Iraakse veiligheidsfunctionarissen zeggen dat ze zijn gewaarschuwd voor mogelijke aanslagen op doelen waar veel mensen bijeenkomen, vooral kerken.

''We verwachten dat de aanvallen de komende dagen doorgaan en toenemen'', aldus de onderminister van Binnenlandse Zaken Hussein Kamal. Volgens sommige berichten waren de daders geen Irakezen, maar buitenlandse Arabieren.

1,5 miljoen van de 23 miljoen Irakezen zijn christen. De overgrote meerderheid is moslim.