WASHINGTON/NEW YORK - Een 28-jarige Saudische bommenmaker, Ibrahim Hassan al-Asiri, is een van de hoofdverdachten in de zaak van de bompakketten die vrijdag werden onderschept in Dubai en Engeland.

Hij is naar verluidt ook de ontwerper van de ‘onderbroekenbom’ waarmee een Nigeriaan op eerste kerstdag een vliegtuig van Amsterdam naar Detroit wilde laten ontploffen.

Asiri zou zich in Jemen ophouden, waarvandaan de twee pakketbommen naar Joodse instellingen in Chicago zijn opgestuurd. Volgens experts is hij een van de belangrijkste figuren binnen terreurnetwerk al-Qaeda op het Arabische Schiereiland (AQAP).

De beweging, een fusie van de afdelingen van al-Qaeda in Jemen en Saudi-Arabië die volgens schattingen uit ongeveer twee- tot driehonderd man bestaat, werkt vooral vanuit Jemen.

Zeer gevaarlijk

''Asiri is zeer gevaarlijk en duidelijk iemand die veel training en ervaring heeft'', verzekerde de chef en coördinator van de bestrijding van terrorisme in de VS, John Brennan. ''We moeten hem zo snel mogelijk opsporen en berechten.''

Een pakket was in passagiersvliegtuigen van Qatar Airways onderweg toen het in Dubai werd onderschept. Het andere is na aankomst vanuit Duitsland in Engeland aangetroffen in een vrachtvliegtuig.

UPS en FedEx

Tot zaterdag werd aangenomen dat de bompakketten in vrachtvliegtuigen waren vervoerd via koerierbedrijven UPS en FedEx. Volgens de Britse autoriteiten was het de bedoeling dat de bom die in Engeland was aangetroffen in de lucht zou ontploffen. Op welk moment precies is onduidelijk.

Beide bommen zaten verstopt in inktcartridges. De geraffineerde bommen bevatten het explosief PETN, dat moeilijk via de gebruikelijke controles is te detecteren.

De politie kwam de explosieven pas op het spoor via een tip van Saudische inlichtingendiensten. In Jemen is een grootschalig onderzoek opgezet naar de daders.

Geen aanwijzing meer bommen

Brennan zei dat er momenteel geen aanwijzingen zijn dat meer bommen zijn verstuurd, maar zeker is dat niet. Daarom proberen de Verenigde Staten alle pakketjes na te gaan die Jemen onlangs hebben verlaten.

De Verenigde Staten, Groot-Brittannië, Frankrijk en Duitsland hebben voorlopig alle vrachtvluchten vanuit Jemen opgeschort. Daarnaast hebben de VS Jemen hulp aangeboden bij de strijd tegen AQAP.

De president van Jemen, Ali Abdullah Saleh, liet echter weten dat hij niet zit te wachten op buitenlandse hulp bij de strijd tegen al-Qaeda in zijn land.

Verdachte studente

Een studente die zaterdag in Jemen was opgepakt omdat ze ervan werd verdacht de bompakketten te hebben verstuurd, is zondag weer vrijgelaten. Hanan al-Samawi (22) kan nog wel worden opgeroepen voor verhoor.

Samawi zou een telefoonnummer hebben achtergelaten bij het koeriersbedrijf waar de bommen naar Chicago zijn gestuurd. Veiligheidsdiensten omsingelden zaterdag haar woning in de hoofdstad Sanaa om haar te arresteren.

Volgens haar advocaat is haar identiteit echter misbruikt. Van de stille studente is niet bekend dat ze bij een politieke of religieuze beweging actief was. De voorzitter van de lokale studentenvakbond, Ridhwan Massoud, zei dat medestudenten ervan overtuigd zijn dat de arrestante niets te maken heeft met terrorisme.