JERUZALEM - Volgens de Verenigde Staten boeken Israël en de Palestijnen vooruitgang bij de vredesbesprekingen over de tijdelijke bouwstop van Joodse nederzettingen op de Westelijke Jordaanoever.

Dat verzekerde de Amerikaanse gezant voor het Midden-Oosten George Mitchell woensdag na gesprekken tussen de Israëlische premier Benjamin Netanyahu, de Palestijnse president Mahmoud Abbas en de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Hillary Clinton in Jeruzalem.

''De beide leiders bewaren de moeilijke onderwerpen niet voor het laatst'', verklaarde Mitchell. ''We interpreteren dit als een sterke indicatie dat zij geloven dat vrede mogelijk is.''

Bouwstop

De Palestijnen dreigden echter opnieuw uit de onderhandelingen te stappen. Zij willen dat de bouwstop die eind september afloopt, wordt verlengd.

Netanyahu heeft tot op heden geweigerd de bouwstop te verlengen, maar liet doorschemeren de bouw te beteugelen, onder druk van de Amerikaanse president Barack Obama.

Volgens een anonieme Palestijnse topfunctionaris zei Netanyahu woensdag tegen Abbas dat de bouw van nederzetting door zal gaan. Daarop antwoordde Abbas: ''Als de nederzettingenbouw doorgaat, stop ik met de onderhandelingen.''

Brussel

Leiders van de EU-landen zullen Israël donderdag oproepen de bouwstop te verlengen. Dat blijkt uit ontwerpconclusies van de Europese top donderdag in Brussel. ''De EU herinnert eraan dat de nederzettingen illegaal zijn volgens internationaal recht.''

De directe vredesonderhandelingen zijn onlangs na 20 maanden hervat. Dinsdag spraken de partijen met elkaar in Egypte. Van het gesprek zijn weinig details naar buiten gekomen.

De gesprekken worden de komende dagen op lager niveau voortgezet.