NEW YORK - De initiatiefnemers voor de bouw van een islamitisch centrum in de buurt van Ground Zero in New York sluiten een verplaatsing van de locatie niet uit. Ze waarschuwen er wel voor dat een dergelijk besluit koren op de molen van extremisten zou zijn.

''De krantenkoppen in de moslimwereld zullen melden dat de islam wordt aangevallen'', voorspelde Feisal Abdul Rauf, de imam achter de bouw van het complex, woensdag (lokale tijd) in een interview met de Amerikaanse nieuwszender CNN.

Rauf vreest een gewelddadige reactie van radicaalislamitische bewegingen.

Commotie

De geestelijke stelt dat de discussie over het honderd miljoen dollar (bijna 80 miljoen euro) kostende Cordoba House de samenleving verdeelt in twee groepen: gematigden en extremisten.

Rauf zei dat hij niet had verwacht dat zijn bouwplan zoveel commotie zou veroorzaken. ''Als ik had geweten dat dit zou gebeuren, dat dit een dergelijke pijn zou veroorzaken, dan was ik er niet aan begonnen''.

Reis

Het was de eerste keer dat Rauf zich op televisie liet interviewen sinds zijn reis naar het Midden-Oosten, die eveneens omstreden was omdat deze was betaald met belastinggeld. Conservatieve parlementariërs noemden het onacceptabel dat Amerikaanse belastingbetalers opdraaiden voor de reis van de in hun ogen radicale imam.

Abdul Rauf verweet de Verenigde Staten medeschuldig te zijn aan de terreuraanslagen van 11 september 2001, waarbij onder meer de twee torens van het WTC in New York werden vernietigd.

Het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken verdedigde de reis. Abdul Rauf zou in het Midden-Oosten voordrachten houden over het leven van moslims in de VS en over religieuze tolerantie. De regering beschouwt de imam als een gematigde geestelijke.