COPIAPO - Reddingswerkers in Chili zijn maandag (lokale tijd) begonnen met het boren van een schacht om 33 mijnwerkers, die al 25 dagen onder de grond vastzitten, te bevrijden.

Dat heeft een regeringswoordvoerder bekendgemaakt. De reddingsoperatie kan enkele maanden duren.

De nieuwe schacht moet zo'n 66 centimeter breed worden. De mijnwerkers kunnen zo met een kooi naar boven worden getrokken vanuit hun benarde positie zevenhonderd meter onder de grond.

De mijnwerkers kwamen begin augustus vast te zitten na het instorten van een gang in de kopermijn San José. Anderhalve week geleden werden de kompels ontdekt. Via een dunne opening krijgen de mannen voedsel en water.

Door de warme en vochtige omstandigheden onder de grond hebben enkele mijnwerkers last gekregen van schimmelinfecties.

Fit

In een poging de mijnwerkers lichamelijk en geestelijk fit te houden, hebben artsen inmiddels griepvaccinaties en nicotine-kauwgum naar de mannen laten afdalen. Paus Benedictus XVI heeft zondag gebeden voor het welzijn van de mannen. Hij riep hen op kalm te blijven.

De mannen spelen ondergronds vooral kaart en videospelletjes. Ze kijken ook filmpjes van voetbalsterren Pele en Maradona. Redders hebben hen kleine projectoren evenals mp3-spelers gestuurd.

Baarden

De mijnwerkers hebben inmiddels flinke baarden en lopen veelal met ontbloot bovenlijf wegens de ondergrondse hitte. De groep bestaat uit nogal verschillende mannen. Een van hen is een tiener die voor het eerst aan de slag ging als mijnwerker. Een ander is een bekende ex-voetballer.

Mijnwerker Ariel Ticona heeft de redders via de telecom gevraagd om een video te sturen van de geboorte van zijn kind. De bevalling wordt over enkele weken verwacht.

Huwelijk

Zijn collega Esteban Rojas heeft zijn vrouw gevraagd voor een kerkelijk huwelijk, 25 jaar nadat ze al voor de wet waren getrouwd.

Het ongeluk in de San Josémijn heeft de aandacht gevestigd op de veiligheid van andere mijnen in Chili, de grootste koperproducent ter wereld. Naar verwachting zal de productie echter niet te lijden hebben onder geplande hervormingen van de veiligheidsregels.