NEW ORLEANS - De sporen van de verwoesting die de orkaan Katrina in New Orleans aanrichtte, zijn vijf jaar na dato nog altijd overal zichtbaar en de herinneringen aan de ramp blijven pijnlijk. De Amerikaanse stad herdenkt dit weekeinde het natuurgeweld dat dood en verderf zaaide.

Door Katrina kwamen langs de Amerikaanse golfkust ruim achttienhonderd mensen om het leven. In New Orleans stierven circa dertienhonderd mensen en tienduizenden mensen raakten huis en haard kwijt.

Ongeveer een derde van de bevolking van New Orleans is nog niet teruggekeerd naar het rampgebied. Er zijn veel lege percelen te zien waar ooit woningen stonden en een groot aantal leegstaande huizen en bedrijven is met houten planken dichtgespijkerd.

Ook zijn nog steeds de geschilderde kruizen te zien, die aangaven dat doden waren gevonden in een woning.

Vernielde wijk

Een van de zwaarst getroffen wijken in de stad is St. Bernhard Parish. Duizenden woningen en bedrijven werden verwoest en honderden mensen vonden de dood. Door de overstromingen stond het water op sommige plekken in dit gebied meer dan 3,5 meter hoog en het duurde weken voor het water weer begon te zakken.

Na Katrina keerde slechts de helft van de oorspronkelijke 80.000 bewoners terug naar de compleet vernielde wijk.

Dak

Ralph Schenck woont in St. Bernard en zijn huis werd volledig verwoest. ''Ik heb drie dagen op het dak van de garage van de buren gezeten voordat ze me kwamen redden. Ik leed onder de hitte en dorst, maar kon het water om mij heen niet drinken door de vervuiling.''

Schenck werd met een rubberen boot gered. ''Mijn vrouw en dochter wisten twee weken lang niet waar ik was. En toen ik thuiskwam, was het net alsof ik net naar Amerika was gekomen met helemaal niks.''

Herstel

Chris Gilmore woont in dezelfde wijk. Hij werd geëvacueerd toen Katrina door New Orleans trok. Na vijf weken keerde hij terug en trof zijn verwoeste huis aan. Hij ging gelijk aan de slag met herstelwerkzaamheden. ''Dat was een goede manier om je gedachten met andere zaken bezig te houden.''

Ook Windell Richard heeft pijnlijke herinneringen aan de ramp. ''31 augustus 2005 was als mijn allereerste dag in de Verenigde Staten: Ik had alleen de kleren om mijn lijf. Alles was weg. Mijn huis stond wekenlang onder metershoog water.''

Emotioneel

Richard kon de ellende amper aan. ''Je kunt er niet mee omgaan. Ik was emotioneel kapot. Mijn wereld was ingestort. Mijn leven en bestaan waren weggevaagd en er was niemand om me te helpen.''

Hij heeft ook nog steeds financiële problemen door de nasleep van Katrina. ''Ik zal nog twintig jaar na mijn dood rekeningen krijgen.''

Woningen

New Orleans krabbelt vijf jaar na de ramp langzaam weer op. Er worden volop nieuwe huizen gebouwd, onder meer met hulp van filmster Brad Pitt, die zich inzet voor de bewoners van de getroffen stad. De overgebleven inwoners van The Big Easy, zoals de stad ook wel wordt genoemd, laten zich bovendien niet kennen.

Zij blijven hun stad trouw, ondanks alle ontberingen en tegenslagen. Richard: ''Er is geen plaats in de wereld zoals New Orleans. Hier zal ik sterven.''