WASHINGTON - De Amerikaanse president Barack Obama is zaterdag deels teruggekomen op zijn uitspraak over de omstreden plannen voor de bouw van een moskee in hartje New York.

Uit peilingen blijkt dat veel Amerikanen tegen de geplande bouw van het islamitische centrum in Manhattan zijn. In antwoord daarop had Obama vrijdag gezegd dat niet mag worden getornd aan de godsdienstvrijheid in de Verenigde Staten.

''Als burger en als president vind ik dat moslims hetzelfde recht hebben hun godsdienst te beoefenen als alle anderen in dit land'', zei Obama tijdens een bijeenkomst met moslims in het Witte Huis.

Volgens critici steunde de president met die uitspraak de moskeeplannen. Zaterdag zei hij echter: ''Ik had het niet over de wijsheid van het besluit om daar een moskee te bouwen, ik had het over een recht dat teruggaat tot onze grondlegging. Dat is waar ons land voor staat.''

Ground Zero

De plannen voor het gebedshuis hebben een open zenuw in de Amerikaanse samenleving geraakt. Het bouwterrein is enkele straten verwijderd van Ground Zero, waar tot 11 september 2001 het World Trade Center stond.

Op die dag werd het complex verwoest, toen terroristen van al-Qaeda met twee gekaapte vliegtuigen de gebouwen invlogen en de torens vervolgens instortten. Meer dan 2700 mensen kwamen daarbij om het leven.