PARIJS - Een rechtbank in Parijs heeft woensdag de voormalige Panamese dictator Manuel Noriega veroordeeld tot zeven jaar cel wegens het witwassen van geld dat afkomstig was van drugssmokkel.

De 76-jarige beklaagde sprak de beschuldigingen tegen.

Volgens de aanklagers heeft hij geld aangenomen van drugsbaronnen en dat onder meer in Frankrijk witgewassen, toen hij van 1983 tot 1989 in Panama de baas was.

Hij werd in 1999 in Frankrijk al bij verstek veroordeeld wegens witwassen van drugsgeld.

Samenzwering

Noriega werd in 1989 na de Amerikaanse inval in Panama afgezet en ging in de VS de gevangenis in wegens onder meer drugshandel. Zijn gevangenisstraf in de VS eindigde eigenlijk in 2007, maar zowel Frankrijk als Panama had de VS om zijn uitlevering gevraagd.

De Amerikaanse justitie droeg hem in april dit jaar over aan Frankrijk. Tijdens het proces verklaarde Noriega ''het slachtoffer te zijn van een samenzwering van de Verenigde Staten''.

Teneergeslagen

Een advocaat van Noriega noemde de straf ''extreem zwaar''. Volgens hem is zijn cliënt ''teneergeslagen en verrast door het vonnis dat hij nauwelijks kan bevatten''. Het is nog niet bekend of Noriega in beroep gaat.

De rechtbank confisqueerde ook nog 2,3 miljoen euro die op naam van de voormalige dictator op Franse bankrekeningen staat. De rekeningen zijn al jaren geblokkeerd.

Voorwaardelijke vrijlating

Noriega kan halverwege zijn straf in aanmerking komen voor een voorwaardelijke vrijlating. In Frankrijk wordt de drie jaar die hij in de VS in de gevangenis heeft gezeten hangende zijn uitlevering, bij zijn straftijd opgeteld. Dat betekent dat hij begin volgend jaar op vrije voeten kan komen.