PARIJS - In Frankrijk begint een aanklager een onderzoek naar mogelijke illegale geldschenkingen aan president Nicolas Sarkozy. Dat meldden anonieme functionarissen binnen justitie woensdag.

Sarkozy zou in het verleden van de rijkste vrouw van Frankrijk, Liliane Bettencourt, geld hebben gekregen voor zijn verkiezingscampagne.

Dat heeft een voormalige boekhouder van Bettencourt verklaard.

Het bureau van de aanklager in Nanterre ten westen van Parijs heeft de dienst fraudebestrijding gevraagd om de claim te onderzoeken van boekhoudster Claire Thibout, aldus de bronnen.

Zij beweert dat Eric Woerth, de huidige minister van Arbeid, begin 2007 ongeveer 150.000 euro in cash zou hebben gekregen van Bettencourt.

Voorwaarden

Geld doneren aan politici en partijen is in Frankrijk aan zeer strenge voorwaarden verbonden. Het mag slechts in zeer beperkte mate. Het misdrijf van illegale partijfinanciering verjaart na drie jaar in Frankrijk.

Woerth was tijdens de presidentscampagne van 2007 verantwoordelijk voor de campagnefinanciën van Sarkozy.

Hij is nu nog steeds penningmeester van Sarkozy's partij UMP. Volgens Thibout gaf Bettencourt regelmatig geld aan politici, onder wie Sarkozy.

Burgemeester

De president spreekt de aantijging tegen. Tijdens zijn ambtsperiode is Sarkozy door de wet van elke aanklacht en ondervraging gevrijwaard. In 2012 zijn er nieuwe presidentsverkiezingen.

De president zou het geld hebben gekregen, toen hij nog burgemeester was van Neuilly-sur-Seine, de woonplaats van Bettencourt.

Na hun gemeenschappelijke etentjes gaf zij hem envelopjes met geld, aldus Thibout. ''Iedereen wist dat.'' Omdat Bettencourt slecht hoort, werd er altijd zeer luid bij gesproken en bleef er weinig geheim in het huis van de miljardair.

Populisme

Ook de Franse premier François Fillon is woensdag in het offensief gegaan tegen de beschuldigingen dat UMP illegale donaties zou hebben aangenomen. In een rede tot UMP-parlementariërs zei hij ''niet toe te zullen geven aan deze agitatie.''

Fillon beschuldigde media en de linkse oppositie van het aanwakkeren van populisme en het ondermijnen van de democratie met hun aanvallen op minister van Arbeid Eric Woerth. De premier sloot uit dat het kabinet spoedig wordt gewijzigd.