WASHINGTON - De Amerikaanse generaal David Petraeus ziet tekenen van vooruitgang in de oorlog in Afghanistan, vooral in de zuidelijke provincie Helmand.

De mogelijke nieuwe leider van de internationale troepenmacht in het verscheurde land waarschuwde dat er nog wel een zware strijd in het verschiet ligt.

Petraeus sprak dinsdag in een hoorzitting van de Amerikaanse Senaatscommissie voor de strijdkrachten.

De generaal moest voor de commissie verschijnen omdat president Barack Obama hem naar voren heeft geschoven als bevelhebber van de internationale troepenmacht in Afghanistan ISAF.

Veilige havens

Voor de commissie sprak Petraeus de verwachting uit dat de gevechten tegen de radicaalislamitische Taliban en andere opstandelingen in de komende maanden intensiever worden. ''Als we de veilige havens van de vijand weghalen en als we de vrijheid van handelen van de vijand beperken, zullen de opstandelingen terugvechten'', aldus Petraeus.

Petraeus, bevelhebber van de Amerikaanse troepen in het Midden-Oosten en Centraal-Azië, moet de opvolger worden van generaal Stanley McChrystal, die vorige week op een zijspoor werd gezet na minachtende opmerkingen over de Amerikaanse regering.

Zeer nauw

Petraeus wees erop dat hij gedurende zijn werkzaamheden in Irak ''zeer nauw'' samenwerkte met de Amerikaanse ambassadeur in Bagdad. Hij was daar bevelhebber van de Amerikaanse militairen. Verder stelde Petraeus dat hij het plan van Obama steunt om in juli 2011 te beginnen met het terughalen van de Amerikaanse troepen uit Afghanistan.

Voor een terugtrekking is het belangrijk dat de Afghanen zelf voor hun veiligheid kunnen zorgen. Een inspecteur-generaal van de Amerikaanse regering concludeert echter dat er geen betrouwbare manier is om vast te stellen of de Afghaanse strijdkrachten en politie klaar zijn om de controle over het land over te nemen van de buitenlandse troepen.

Capaciteiten

''Ik kan de leiders van de VS moeilijk zeggen waar we precies zijn qua training, toerusting en capaciteiten van de Afghaanse troepen'', aldus de speciale inspecteur-generaal voor de wederopbouw van Afghanistan, Arnold Fields, in een begin deze week gepubliceerd rapport.

Volgens zijn onderzoek wordt het aantal agenten en militairen overdreven. Bovendien zijn de Afghaanse ordediensten in de ene regio beter voorbereid op hun nieuwe taken dan in de andere regio.