NEW YORK - De Verenigde Staten hebben voor bijna duizend miljard dollar (820 miljard euro) aan onaangeboorde mineralen in Afghanistan ontdekt.

Dit is veel meer dan eerder werd aangenomen. Hierdoor kunnen de Afghaanse economie en de oorlog fundamenteel veranderen, aldus Amerikaanse overheidsfunctionarissen.

Dat berichtte de Amerikaanse krant The New York Times zondag (lokale tijd) op zijn website. Een team van Amerikaanse geologen en medewerkers van het Pentagon hebben de enorme hoeveelheid aan mineralen ontdekt.

De Afghaanse overheid is enige tijd geleden ingelicht. De Afghaanse president Hamid Karzai repte in januari al over de vondst.

Ertslagen

De voorheen onbekende ertslagen, met onder meer ijzer, koper, kobalt, goud en lithium zijn zo groot en bevatten zoveel essentiële mineralen voor de moderne industrie, dat het arme Afghanistan een van de grootste en rijkste mijnstaten ter wereld kan worden.

In een memo van het Pentagon wordt Afganistan al het 'Saudi-Arabië van het lithium' genoemd. Lithium is een essentiële grondstof voor de fabricage van onder meer laptops.

Van bodemwinning is in Afghanistan in de afgelopen dertig jaar nauwelijks sprake geweest, vanwege een reeks bloedige gewapende conflicten. Grote delen van het land beschikken niet of nauwelijks over de infrastructuur die noodzakelijk is om de rijkdommen uit de grond te halen.

Ondernemingen

Ondernemingen uit China en India staan echter te dringen om mijnen te ontginnen en olie en gas uit de Afghaanse bodem te halen, wat op wrijving met de VS kan uitlopen, die veel in Afghanistan geïnvesteerd hebben.

In 2007 betaalde een Chinees bedrijf ruim 2 miljard euro voor de exploitatierechten van de Aynak-kopermijn, 30 kilometer ten zuiden van Kabul. Het contract heeft een duur van dertig jaar.

De vondst van de bodemschatten leidt mogelijk ook tot binnenlandse conflicten over wie de eigenaar van de grond met mineralen is.