MANGALORE - Zeker 158 mensen zijn zaterdag om het leven gekomen door een vliegtuigongeval in India.

Een Boeing 737-800 raakte bij de landing op de luchthaven Bajpe van de zuidelijke stad Mangalore van de landingsbaan, ramde volgens ooggetuigen een muur en belandde in een bos. Acht inzittenden hebben de ramp overleefd.

Alle passagiers van het toestel van budgetmaatschappij Air India Express hadden de Indiase nationaliteit.

Ze waren vertrokken vanuit Dubai, waar veel Indiërs werken als werknemers in de bouwsector. Er waren 23 kinderen aan boord. Volgens minister van Luchtvaart, Praful Patel, was de Servische piloot van het ramptoestel ''zeer ervaren''.

Oorzaak

Het ongeval gebeurde rond 06.30 uur lokale tijd. De oorzaak is nog niet duidelijk, aldus Patel. De piloot heeft in elk geval geen noodsignaal afgegeven, lieten de luchtvaartautoriteiten weten.

Ten tijde van het ongeval regende het licht, maar was het zich goed in de havenstad aan de Arabische Zee in de staat Karnataka.

Overlevenden denken op het moment van de landing een knal te hebben gehoord dat mogelijk zou duiden op het klappen van een band. Een tv-station meldde dat het toestel een radarpaal geraakt zou hebben. De zwarte doos met vluchtgegevens is nog niet gevonden.

Brand

Tijdens de crash vloog het toestel in brand. Inwoners van een nabijgelegen dorp, brandweerlieden en ambulancepersoneel kwamen direct in actie om overlevenden te helpen. Inmiddels zijn 146 lichamen geborgen.

''Het vliegtuig was in tweeën gebroken. Ik sprong uit het vliegtuig nadat het was gecrasht. Ik zag twee andere mensen die er ook uit kwamen'', zo verklaarde een van de overlevenden tegenover het tv-station TV9.

''Ik hoorde een geluid als dat van het klappen van een band'', aldus de man. ''Ik probeerde naar voren te gaan om weg te komen, maar zag dat daar een grote brand woedde. Dus ging ik terug naar de achterkant, waar ik eruit sprong.''

Prijsvechter

Air India is de budgetdochter van het staatsluchtvaartbedrijf Air India. De prijsvechter werd vijf jaar geleden opgericht. Het neergestorte toestel was drie jaar oud.

De vorige grote vliegtuigcrash in India dateert van tien jaar geleden. Toen stortte een Boeing 737-200 van Alliance Air neer in een woonwijk in de oostelijke stad Patna en vonden 61 mensen de dood.

Vliegramp India