NEW ORLEANS - Het Britse bedrijf BP is er woensdag in geslaagd een van de drie lekkages te dichten in de olieleiding in de Golf van Mexico, waaruit in de afgelopen twee weken al circa 9,5 miljoen liter olie is gelekt.

Het gaat om het kleinste lek, zo meldde een woordvoerder van de Amerikaanse kustwacht.

De oliestroom blijft ongeveer hetzelfde - dagelijks enkele honderdduizenden liters - maar desondanks is sprake van goed nieuws. De experts van BP kunnen zich nu volledig richten op de twee overgebleven gaten.

Het olielek ontstond op 22 april nadat zich een explosie had voorgedaan op het booreiland Deepwater Horizon. Dat booreiland, ongeveer zo groot als een voetbalveld, verdween twee dagen later in de golven.

Vervuild water

Ondertussen zuigen tientallen schepen vervuild water op. Ook worden er stukken van de olievlek, die groter is dan de provincies Groningen en Friesland samen, afgefakkeld. Verder worden er chemicaliën over de vlek gestrooid.

Dit werkt net als afwasmiddel tijdens het afwassen: de chemicalïen zorgen ervoor dat de olie in hele kleine druppeltjes uiteenvalt. Deze druppeltjes verdwijnen onder het wateroppervlak waar ze op natuurlijke wijze door bacteriën worden opgeruimd. Volgens milieuactivisten zijn de chemicaliën echter milieuvervuilend.

Mississippi

Deskundigen verwachten dat het nog een kwestie van dagen is voordat laaggelegen delen van Amerikaanse zuidelijke staten als Louisiana en Mississippi worden getroffen door de olievervuiling. De autoriteiten en milieuorganisaties in de Verenigde Staten zetten, net BP, intussen alles op alles om te voorkomen dat de alsmaar uitdijende oliemassa in de Golf van Mexico de kust bereikt.

De omvang van de schade aan het milieu is ook nog moeilijk te schatten. Tot aan de Florida Keys, circa duizend kilometer van de rampplek, houden de autoriteiten en milieubeschermers rekening met het aanspoelen van olie.

Diersoorten

Volgens het ministerie van Natuur en Visserij van Louisiana worden meer dan zeshonderd diersoorten bedreigd door de olie: 445 soorten vis, 134 vogelsoorten, 45 zoogdiersoorten en 32 soorten reptielen en amfibieën.

De autoriteiten maken zich zorgen over onder meer de bruine pelikaan, strandlopers, een zeeschildpaddensoort, kaaimannen en verscheidene walvissoorten. Het is een cruciale tijd voor het kwetsbare ecosysteem in de regio. Veel dieren gaan net paaien of broeden.