SEOUL - Een Zuid-Koreaans marineschip is vrijdagavond gezonken in de Gele Zee in de buurt van de grens met Noord-Korea. Tientallen zeelieden zijn mogelijk om het leven gekomen. a.

Volgens Zuid-Koreaanse media wordt onderzocht of het schip is getorpedeerd door het stalinistische Noord-Korea.

In het achterschip van de Cheonan, een bijna 90 meter lang patrouilleschip met een bemanning van ruim honderd personen, deed zich rond 21.00 uur een explosie voor.

Een uur later was het schip onder water verdwenen, nabij het eiland Baengnyong. De kustwacht en enkele marineschepen hebben zeker 58 opvarenden levend van het schip gehaald. De oorzaak van de ontploffing is nog onbekend.

Vogels

Na het incident opende een ander Zuid-Koreaans marinevaartuig het vuur op een niet geïdentificeerd object nabij de grens met Noord-Korea. In eerste instantie werd gedacht aan een vijandelijk schip.

Bronnen binnen het Zuid-Koreaanse leger meldden later dat het ging om een zwerm vogels.

Spoedzitting

Het Zuid-Koreaanse veiligheidskabinet kwam in spoedzitting bijeen. President Lee Myung-bak gaf het leger opdracht zich te richten op het redden van de zeelieden. De politiemacht in de hoofdstad Seoul werd in hogere staat van paraatheid gebracht.

Zaterdagochtend komt het veiligheidskabinet opnieuw in spoedzitting bijeen. Behalve de mogelijkheid van een Noord-Koreaanse torpedo onderzoekt Zuid-Korea ook andere opties: een Noord-Koreaanse mijn of een explosie van munitie aan boord van het schip.

Volgens de Zuid-Koreaanse defensietop waren er geen ongewone militaire bewegingen gesignaleerd aan de Noord-Koreaanse kant van de zeegrens.

Gele Zee

In 1999 en 2002 vochten de marines van beide landen in de Gele Zee. De grens hier is omstreden. In november kwam het opnieuw tot een vuurgevecht waarbij een Noord-Koreaanse patrouilleboot in vlammen opging.

Daarbij viel een dode. In januari schoot het Noorden 370 artilleriegranaten in de zee nabij de grens.

Het Noorden weigert de huidige zeegrens te erkennen, die door de Verenigde Naties was getrokken na de Koreaanse Oorlog (1950-1953). Volgens Noord-Korea moet de grens verder naar het zuiden.

Gespannen

De onderlinge banden tussen de beide Korea's zijn momenteel buitengewoon gespannen. Internationale onderhandelingen over beëindiging van de nucleaire ambities van Noord-Korea liggen al maanden stil.

Ook economische transacties tussen de buurlanden lopen terug, onder meer door aanhoudende onenigheid over toerisme en de gedeelde economische zone Kaesong.