WASHINGTON - De presidenten van Rusland en de Verenigde Staten ondertekenen op donderdag 8 april in Praag een nieuw nucleair wapenverdrag.

Dat maakten het Kremlin en het Witte Huis vrijdag bekend na een telefonisch overleg tussen het Amerikaanse staatshoofd Barack Obama en zijn Russische ambtgenoot Dmitri Medvedev.

Het nieuwe verdrag zal tien jaar van kracht zijn. De VS en Rusland gaan in die periode hun strategische voorraad kernwapens met ongeveer 30 procent terugbrengen van de nu toegestane 2200 naar 1550 stuks.

Op dit moment beschikken de Amerikanen over 2200 wapens met een nucleaire lading. De Russen zouden circa drieduizend kernwapens hebben. Samen hebben de landen meer dan 90 procent van alle kernwapens op aarde.

Opvolger

De Verenigde Staten en Rusland probeerden al geruime tijd tot een opvolger te komen van het zogeheten START-verdrag uit 1991. Die overeenkomst liep op 5 december af.

Oorspronkelijk was het de bedoeling dat beide landen hun kernwapenarsenaal zouden halveren. Uiteindelijk bleek een dergelijke afspraak niet haalbaar. Desondanks toonde Obama zich vrijdag zeer content.

''Met dit akkoord geven de Verenigde Staten en Rusland, de twee belangrijkste nucleaire machten op aarde, het duidelijke signaal af dat wij de leiding willen nemen'', aldus Obama.

Praag

De keuze voor Praag als ondertekeningslocatie is geen toevallige. Vorig jaar ontvouwde Obama in de hoofdstad van Tsjechië in een toespraak zijn streven naar een kernwapenvrije wereld.

Ten tijde van de Koude Oorlog bevond het toenmalige Tsjechoslowakije zich in de invloedsfeer van de Sovjet-Unie. Anno 2010 zijn Tsjechië en Slowakije lid van de Europese Unie.

Top

Met name de Amerikanen wilden graag uiterlijk begin april een nieuw nucleair verdrag hebben met de Russen. Op 12 en 13 april zijn de Verenigde Staten gastheer van een top over nucleaire veiligheid.

Op een later moment moeten de parlementen in Rusland en de Verenigde Staten nog akkoord gaan met het nieuwe verdrag, voordat dit definitief van kracht wordt.

Raketschild

De Verenigde Staten en Rusland zijn het oneens over de vraag wat hun nieuwe nucleaire ontwapeningsverdrag betekent voor het raketschild dat de Amerikanen in Oost-Europa willen bouwen.

Dat bleek vrijdag uit uitspraken van bewindslieden in Washington en Moskou. Volgens het Kremlin is nu een juridisch bindende link gelegd tussen nucleaire aanvalswapens en plannen voor een raketverdedigingssysteem.

Maar volgens de Amerikaanse minister van Defensie, Robert Gates, zet het nieuwe verdrag geen rem op de ontwikkeling van het Amerikaanse raketschild. De VS zeggen dat het raketschild in Oost-Europa tegen Iran is gericht, maar de Russen voelen zich erdoor bedreigd.