ROME - De Italiaanse premier en zakenman Silvio Berlusconi hoeft de komende maanden niet voor de rechter te verschijnen.

De Senaat in Rome heeft woensdag een wet aangenomen, die dat mogelijk maakt. Het Huis van Afgevaardigden stemde eerder al in.

De nieuwe wet bepaalt dat rechtszaken tegen de premier en zijn ministers met maximaal anderhalf jaar kunnen worden uitgesteld als de verdachte wegens zijn of haar werkzaamheden het proces niet kan bijwonen.

De wet noemt dat ''geoorloofde afwezigheid''. De Italiaanse president Giorgio Napolitano moet de nieuwe wet nog tekenen.

Juridische trucs

Mediamagnaat Berlusconi staat terecht wegens omkoping en belastingfraude. Via tal van juridische trucs probeert hij het proces te rekken. Zo liet hij twee jaar geleden een wet aannemen die de president, de premier en de beide Kamervoorzitters onschendbaar maakt. Het Grondwettelijk Hof zette later een streep door de regel.

De regering-Berlusconi heeft een nieuwe immuniteitswet voor de premier in voorbereiding, die wel in overeenstemming met de Grondwet moet zijn. De wet over de ''geoorloofde afwezigheid'', die anderhalf jaar van kracht blijft, moet die voorbereidingsperiode overbruggen.

De centrumlinkse oppositie sprak tijdens het debat schande van de wet over de ''geoorloofde afwezigheid'', zo meldt het Italiaanse persbureau ANSA. De wet zou in strijd zijn met de grondwet en de zoveelste wet ''ad personam'' (voor de persoon) zijn, een wet die vanwege het persoonlijke belang van de persoon Berlusconi wordt gemaakt.

''Een schande voor het land'', aldus de oppositie. De centrumrechtse meerderheid voorkwam dat het debat in de Senaat rechtstreeks op tv werd uitgezonden.

Critici hekelen dat de rechter niet mag toetsen of premier of minister echt geen tijd hebben om naar een rechtszaak te komen. Of er een reden is voor ''geoorloofde afwezigheid'', bepaalt alleen het bureau van de premier zelf, aldus de wet.