FUNCHAL - Het Portugese vakantie-eiland Madeira is zaterdag geteisterd door noodweer. Aardverschuivingen en overstromingen, veroorzaakt door zware regenval, sleurden zeker 42 mensen de dood in.

Voor zover bekend zijn was er een persoon met de Britse nationaliteit onder de slachtoffers, berichtte de BBC zondag.

Het aantal doden kan nog verder oplopen omdat reddingswerkers een aantal geïsoleerde dorpen nog niet hebben kunnen bereiken. Mogelijk bevinden zich nog slachtoffers in ingestorte huizen of weggespoelde auto's.

De autoriteiten van de Portugese autonome regio in de Atlantische Oceaan vrezen dat het dodental kan oplopen tot honderd. Een onbekend aantal mensen wordt nog vermist.

Medische teams

Militairen en reddingswerkers kamden zondag overstroomde huizen en straten uit op zoek naar overlevenden. Portugal stuurde rap medische teams, reddingswerkers met speurhonden, duikers, brandweermannen en medisch materiaal richting Madeira.

Ook zijn pathologen-anatoom vertrokken om te helpen bij de identificatie van de doden. Overlevenden krijgen psychologische hulp aangeboden.

Tonnen modder

Ongeveer 120 personen raakten gewond. Ruim 250 mensen moesten worden geëvacueerd en honderden eilandbewoners zijn dakloos geraakt. Op sommige plekken viel zaterdag 185 mm regen.

Tonnen modder en stenen kwamen van de bergen naar beneden en werden door het water meegesleept door de straten van de zuidelijke hoofdstad Funchal en andere plaatsen. Stromend water, elektriciteit en het telefoonnetwerk zijn in sommige gebieden afgesloten. Alles werd door het water meegesleurd, van bomen tot auto's. Ook zijn enkele bruggen en hele straten weggevaagd.

Spookstad

Zeventien doden vielen in de hoofdstad. Een Britse vakantieganger noemde Funchal daags na de urenlange regen en storm een spookstad. Zij zei dat niemand had voorzien dat het water zo snel en zo verwoestend om zich heen zou grijpen. Vooral het zuiden van het eiland had zwaar te lijden onder het noodweer. Auto's lagen op de kop in de straten. Overal lag puin van onder meer daken die van huizen zijn gerukt.

Volgens Hélder Spínola van de Ecologische Partij de Groenen (PEV) is de hevige regenval ''niet de enige oorzaak'' van de ramp: ''De situatie is verergerd door fouten die zijn gemaakt bij de ruimtelijke ordening.'' Spínola stelt dat er is gebouwd op plaatsen waar dat niet had gemogen. Daardoor kon het overvloedige regenwater niet snel genoeg via de rivieren wegstromen.

Rivieren

Volgens de PEV zijn de rivierbeddingen van de drie belangrijkste rivieren van Madeira - de Sao Joao, de Santa Luzia en de Joao Gomes - kunstmatig versmald. Ook zijn wegen gebouwd die de loop van beken blokkeren. Volgens de partij is tot de schadelijke bouwmaatregelen besloten onder ''sterke druk'' van de toeristensector en van andere privébelangen.

Het ongeveer 250.000 inwoners tellende Madeira ligt meer dan 900 kilometer ten zuidwesten van Portugal en 700 kilometer ten westen van Marokko. De bevolking leeft vooral van het toerisme.

Noodweer Madeira