WASHINGTON - Weerdeskundigen hebben de inwoners van de Amerikaanse hoofdstad Washington opgeroepen zaterdag thuis te blijven.

Zij voorspellen dat de ''extreem gevaarlijke'' sneeuwstorm die sinds zaterdagochtend (Nederlandse tijd) door de stad raast, het verkeer ''riskant en levensbedreigend'' maakt.

De luchthavens van Washington zijn gesloten en de metro rijdt alleen onder de grond. De busdienst is helemaal geschrapt.

Ook is er slechts beperkt treinverkeer tussen New York en Washington. Sommige musea en de dierentuin zijn gesloten. Meer dan 120.000 huizen in de hoofdstad en omgeving zitten zonder stroom.

Sneeuwalarm

De staten Virginia en Maryland en het District of Columbia hebben sneeuwalarm afgekondigd, waardoor de autoriteiten extra volmachten krijgen om het hoofd te bieden aan het noodweer en de nasleep ervan.

Om 06.00 uur 's ochtends lokale tijd lag er al een pak sneeuw van 53 centimeter in Washington. De meteorologen voorspellen dat in de hoofdstad tot zaterdagavond, als de storm is weggetrokken, 76 centimeter sneeuw kan vallen.

Grote Knickerbocker Storm

Daarmee zou het record van de Grote Knickerbocker Storm van januari 1922 met ongeveer 4 centimeter worden verbroken. De hevige wind van die dag kreeg die naam, omdat toen het Knickerbocker Theater instortte, waardoor bijna honderd mensen omkwamen.

De sneeuwstorm zal niet alleen Washington, Virginia en Maryland treffen, maar ook staten als Indiana en Pennsylvania en delen van de staat New York.

Uitzonderlijk

Het is overigens uitzonderlijk dat in zo korte tijd zo veel sneeuw in Washington valt.

Volgens gegevens van het Amerikaanse KNMI is het sinds 1870 slechts dertien keer voorgekomen dat er meer dan 30 centimeter sneeuw viel. Zes weken geleden was dat voor het laatst. Toen viel tijdens een sneeuwstorm 41 centimeter.